Le catalogue de cartes de la bibliothèque Alderman de l'Université de Virginie était autrefois le seul moyen de trouver les livres nécessaires. Plus de quatre millions de cartes ont répertorié l'emplacement et la provenance de chaque livre.

Aujourd'hui, les étudiants et les chercheurs utilisent un catalogue numérique pour trouver du matériel de bibliothèque, comme c'est le cas avec la plupart des bibliothèques universitaires. Le catalogue de cartes, toutes les 68 armoires, a été mis hors service en 1989.

La bibliothèque de l'université devrait subir d'importantes rénovations au cours des trois prochaines années, et pendant un certain temps, l'avenir du catalogue de cartes semblait incertain.

"Il n'y avait pas de réel désaccord sur la valeur potentielle de recherche du catalogue de cartes", a déclaré John Unsworth, doyen des bibliothèques de Virginie. "La question n'était pas:" Vaut-il la peine d'être sauvé? ". C'était:" Pouvons-nous nous permettre de le sauver? "»

Il n'y aurait pas assez de place dans la bibliothèque Alderman rénovée pour le jeu de cartes massif, et la numérisation de chaque carte coûterait près d'un demi-million de dollars. L'administration de l'université prévoyait de jeter la collection.

Neal Curtis et Sam Lemley, deux étudiants diplômés de l'université qui avaient travaillé auparavant avec le catalogue de cartes, se sont sentis obligés d'agir. Ils ont présenté un plan pour charger le catalogue de cartes dans des boîtes, le stocker dans un établissement de Waynesboro, en Virginie, pendant les rénovations, puis le conserver dans un stockage à haute densité appartenant à l'université. Le coût estimé de cette proposition était d'environ 75 000 $, bien moins que la numérisation des cartes, bien qu'elle nécessiterait environ 180 heures de travail.

Les deux ont organisé des effectifs bénévoles pour aider au déménagement et ont sollicité des dons à la bibliothèque pour payer le projet. Jusqu'à présent, ils ont collecté environ la moitié des fonds nécessaires.

Les deux Ph.D. les candidats, qui rédigent tous deux des dissertations sur la littérature, ont déclaré que contrairement à ce que certains pourraient croire, le projet n'est pas motivé par la nostalgie. Ils ont dit que la conservation du catalogue est un cadeau pour les futurs chercheurs et historiens.

"Nous ne plaidons pas pour la supériorité du catalogue de cartes échevin", a déclaré Curtis. «[Le catalogue de cartes et le catalogue numérique sont] différents. Ils nous disent des choses différentes. »

«C'est un document sur l'histoire de l'université», a déclaré Lemley. "Qui sait ce qui se cache à découvrir?"

Par exemple, si l'on voulait savoir comment le fonds de bibliothèque a changé lorsque l'université a admis ses premières femmes et ses premiers étudiants afro-américains, le catalogue de cartes serait le seul endroit pour trouver cette information, ont-ils déclaré. Vérifier quand un livre et sa carte ont été ajoutés à la collection n'est pas une science exacte, mais une combinaison de regarder le type de papier utilisé et le numéro attribué peut aider.

"Il s'agit d'un instantané de la bibliothèque à la fin d'une ère d'outils de découverte analogique", a déclaré Unsworth. "Nos catalogues électroniques ne nous permettent pas de reconstituer les états passés de la collection." Une fois qu'un livre a disparu des piles, il est également sorti du catalogue numérique.

Les boîtes doivent être codées par le personnel de la bibliothèque afin que les futurs chercheurs puissent demander des boîtes et les lire dans la salle de lecture. Unsworth a déclaré qu'il était heureux que le catalogue soit préservé pour l'avenir, mais il a noté qu'une version numérisée, bien que plus chère, serait probablement encore préférable. En effet, les chercheurs pourraient rechercher les collections beaucoup plus facilement.

John Ulmschneider, doyen des bibliothèques de la Virginia Commonwealth University, a déclaré qu'il comprenait la décision d'UVA de sauvegarder le catalogue, bien que VCU n'ait pas pris la même décision. Son établissement a conservé quelques cartes liées à ses collections de santé et de médecine, mais en a éliminé la plupart. Bien que le coût et l'espace aient joué dans la décision, le potentiel de recherche relatif des cartes a également évolué.

"Les collections de VCU dans le domaine de la santé et de la médecine sont vastes et approfondies", a déclaré Ulmschneider par e-mail. «C'est parce que ces collections s'étendent de sa fondation en tant que Medical College of Virginia en 1834.» Mais les collections à l'université pour d'autres disciplines ne datent souvent que de 1968. Les cartes de ces collections n'avaient pas de notes manuscrites ou d'autres informations vitales sur eux, comme le font souvent les cartes UVA.

"VCU a économisé de l'espace et de l'argent en éliminant la plupart de ses enregistrements de carte", a déclaré Ulmschneider. "Mais la richesse et la profondeur des collections et des cartes de substitution qui les décrivent dans des universités plus anciennes et distinguées comme UVA peuvent rendre impossible de faire le même choix."