En décembre 2012, l'Université Concordia, à Portland, Oregon, a organisé une présentation pour ses obligataires dans laquelle elle a expliqué ce qu'elle considérait comme un paysage de l'enseignement supérieur en mutation.

Un marché persisterait pour les diplômés traditionnels du secondaire de 18 ans, selon la présentation. Mais la viabilité à long terme des collèges et universités privés dépendait de leur capacité à «s'étendre stratégiquement dans des domaines qui remplissent leur mission, fournir un rendement de marge élevé et tirer parti de leur infrastructure existante».

La présentation a ensuite énoncé trois initiatives déjà en cours qui positionneraient Concordia pour survivre à cet avenir en évolution. L'une était une école de droit qu'elle avait lancée à Boise, en Idaho, cet automne. Un autre était un programme pilote récemment lancé dans le domaine de la sécurité intérieure qu'il espérait développer rapidement. Et le troisième était une expansion massive de l'enseignement supérieur en ligne.

"Bien que le marché soit important, la capacité de commercialiser et de recruter efficacement et économiquement reste un défi", a déclaré la présentation. «L'Université Concordia a délivré sa maîtrise en éducation dans un format en ligne pendant plus de 10 ans avec un certain succès, mais elle avait besoin d'une grande masse critique.»

Deux ans auparavant, en 2010, l'université avait établi un partenariat avec un tiers fournisseur de services ayant une expertise en marketing et en recrutement. Les inscriptions ont doublé chaque année, passant de 350 étudiants en 2010 à 700 en 2011 et environ 1 400 en 2012. Pour l'avenir, les dirigeants devraient inscrire 2 500 étudiants en 2013.

Selon tous les témoignages, Concordia a connu un succès retentissant au cours des années suivantes. Les inscriptions totales ont plus que doublé, passant de plus de 3 000 étudiants en 2012 à plus de 7 400 en 2014, selon les données fédérales. Une grande partie de cette croissance a été observée chez les étudiants des cycles supérieurs, où les inscriptions sont passées d'environ 1 700 étudiants à plus de 6 000. Le nombre d'adultes âgés de 25 à 64 ans est passé d'environ 1 100 en 2011 à 3 697 en 2014.

Avance rapide de plusieurs années jusqu'à cette semaine, et Concordia a choqué la région de Portland et bon nombre de ses propres étudiants en annonçant sa fermeture à la fin du semestre de printemps. Un communiqué de l'institution a indiqué que le conseil d'administration de l'université avait décidé de fermer après «des années de défis financiers croissants» et un paysage changeant pour l'éducation.

«Après beaucoup de prières et après avoir examiné toutes les options pour poursuivre l'héritage de 115 ans de l'Université Concordia-Portland, le Board of Regents a conclu que les inscriptions et les finances actuelles et projetées de l'université rendaient impossible la poursuite de sa mission éducative», Thomas Ries, intérimaire de l'université. président, a déclaré lundi dans un communiqué. «Nous sommes arrivés à la décision que cela est dans le meilleur intérêt de nos étudiants, professeurs, personnel et partenaires.»

Dans les jours qui ont suivi, l'université a révélé à une agence d'État que sa fermeture entraînerait le licenciement de plus de 1 500 personnes entre le 25 février et le 30 septembre.

Les étudiants n'étaient pas contents. Certains se sont joints à un recours collectif pour demander le remboursement des frais de scolarité parce qu’ils croient avoir été induits en erreur sur la situation financière de l’université. Jeudi, les étudiants ont organisé un débrayage puis un sit-in du bureau du président, accusant l'université d'avoir manqué à sa responsabilité de protéger les étudiants, le personnel et les professeurs et exigeant la publication des dossiers financiers.

Les observateurs de Portland et de tout le pays ont été surpris par l'annonce de Concordia Portland – à la fois parce qu'elle est survenue soudainement et parce que les dirigeants de l'université ont partagé peu d'informations supplémentaires sur les circonstances qui y ont contribué.

L'université avait également peu de détails à fournir aux étudiants sur la manière de terminer leurs études. Lorsqu'il a annoncé sa fermeture, un site Web répondant aux questions des étudiants ne disait pas grand-chose sur les plans de formation ou de transfert fermes, déclarant que «chaque situation est unique et notre équipe de conseillers est disponible pour s'assurer que votre transition est prise en charge» et que «les étudiants peuvent également choisir de transférer dans une autre école de leur choix. " Plus tard dans la semaine, des nouvelles ont fait surface selon lesquelles le programme accéléré de soins infirmiers de l’université de Portland serait absorbé par une autre université sœur Concordia à St. Paul.

Une porte-parole de l'Université Concordia Portland n'a mis aucun administrateur à disposition pour commenter et a refusé de répondre à une liste de 14 questions détaillées sur les inscriptions, les finances et les relations de l'université avec le système de l'Université Concordia et les différentes organisations de l'Église luthérienne auxquelles elle est liée.

"Merci d'avoir contacté et suivi", a déclaré la porte-parole, Liz Loulan, dans un courriel. «Nous avons partagé toutes les informations disponibles à ce jour. Nous sommes maintenant très concentrés sur l'aide à nos professeurs, à notre personnel et à nos étudiants dans leurs plans de transition. Reprenons contact dans quelques semaines lorsque nous aurons plus d'informations. »

Les personnes impliquées dans l'enseignement supérieur à Portland et à travers le pays continuent de s'interroger sur la situation actuelle à Concordia. Quelques indices peuvent être trouvés. Et un rapport de jeudi a soulevé des questions quant à savoir si l'organisation parentale conservatrice de l'université avait lié l'aide financière au changement d'un centre de ressources sur le campus pour les étudiants gays, lesbiennes, trans, queer et non binaires.

Les documents accessibles au public brossent un tableau incomplet de l’histoire récente de l’université. Mais ils révèlent néanmoins une institution qui a connu une croissance massive en mettant l'accent sur l'éducation en ligne, qui s'est retrouvée sous un contrôle fédéral intense en raison des pratiques de recrutement d'un partenaire en ligne et qui a eu du mal à répondre aux attentes de ses obligataires. Presque tous ceux qui parleront de l'université – y compris son accréditateur régional – se disent surpris que la fin soit arrivée si soudainement.

De cette façon, l'Université Concordia Portland n'est pas seulement une histoire importante à regarder dans le Pacifique Nord-Ouest. C’est à surveiller dans l’enseignement supérieur. Si cela peut arriver à une université qui a connu une croissance rapide à Portland, un marché urbain en plein essor, qu'est-ce que cela signifie pour l'avenir d'autres collèges privés d'arts libéraux montrant des signes de stress plus extérieurs?

Des experts surpris

Rétrospectivement, les experts ont pu identifier certaines causes de préoccupation au sujet de l'Université Concordia Portland à partir des états financiers vérifiés, d'autres informations que le gouvernement fédéral rend publiques et des informations que l'université elle-même avait précédemment publiées. L'université avait récemment connu un roulement dans ses rangs administratifs. Il avait enregistré des déficits au cours de deux des quatre dernières années pour lesquelles des états financiers vérifiés sont disponibles, de 2015 à 2018. En 2017, il a enregistré une perte considérable, d'environ 11 millions de dollars, contre des revenus de 94 millions de dollars.

Pourtant, l'université a fait beaucoup de choses en vogue dans les cercles stratégiques de l'enseignement supérieur. Il a diversifié ses revenus, se ramifiant en comptant sur les étudiants à temps plein et en ajoutant des étudiants diplômés et du muscle en ligne au cours de la dernière décennie. L'université faisait toujours état de l'effectif total de près de 6 000 étudiants. Sa fondation a ajouté un actif net en 2018, passant de 11,2 millions de dollars à 12,1 millions de dollars.

Et bien qu'il ait pu avoir un président par intérim, ce président par intérim était Ries, qui est bien respecté dans l'enseignement supérieur pour avoir mis en œuvre une réinitialisation des frais de scolarité alors qu'il était à l'Université Concordia à St. Paul. Les remises à zéro des frais de scolarité sont controversées aujourd'hui, mais l'exemple de Concordia à St. Paul est souvent cité comme un exemple réussi de la stratégie.

Il ne semble pas que l’université Concordia de Portland soit sur le point de fermer.

«Cela me semble bizarre», a déclaré Lucie Lapovsky, économiste et ancienne présidente du Mercy College. "Il semble avoir fait le genre de choses que l'on pourrait penser nécessaires."

À certains égards, la situation à l'Université Concordia de Portland ressemble à celle d'une autre petite université privée qui a décidé de fermer l'année dernière. Le Green Mountain College du Vermont avait fait bon nombre des choses que les experts recommandent: se tailler une niche sur le marché, commencer à offrir des diplômes d'études supérieures en ligne et refinancer la dette pour soulager le stress à court terme sur le budget.

Green Mountain était beaucoup plus petite que Concordia, donc la comparaison est loin d'être parfaite. Mais les parallèles peuvent suggérer que certains collèges et universités ont du mal à exécuter des stratégies judicieuses face aux défis.

"La grande chose qui me frappe, c'est que dans l'enseignement supérieur, nous avons chassé les balles d'argent", a déclaré Rick Staisloff, fondateur et directeur de la société de conseil en éducation supérieure rpkGroup. «Cela nous rappelle que même si ce sont les bonnes choses en ce moment, le moment change. Vous devez vous en tenir à cela, et vous devez construire le muscle et la discipline pour continuer à voir si vous êtes sensible au monde dans lequel vous opérez maintenant. "

Cela peut également suggérer que les stratégies populaires ne suffisent pas, du moins dans certains cas. De nombreux collèges et universités reposent sur un modèle d'entreprise qui suppose une croissance annuelle des effectifs, des revenus ou des deux. À mesure que l'économie change et que la population étudiante change, ce modèle pourrait ne plus fonctionner.

"Cette idée de durabilité est un jeu beaucoup plus grand", a déclaré Staisloff. "La capacité supérieure de ed à penser et à construire des modèles commerciaux durables est, très franchement, assez limitée."

Drapeaux rouges

Même si l'Université Concordia Portland n'est pas le signe d'un problème plus important, sa dernière décennie a été marquée par plusieurs causes de préoccupation.

L'Université Concordia de Portland a annoncé qu'elle accordait une aide financière à presque tous ses étudiants, signe qu'elle aurait peut-être du mal à attirer des étudiants prêts à payer les frais de scolarité.

L'institution a eu du mal à respecter les accords avec ses obligataires à plusieurs reprises. La raison pour laquelle elle a présenté aux détenteurs d'obligations en 2012 était qu'elle souhaitait modifier une clause obligataire obligeant à maintenir un certain ratio d'endettement. Puis, en janvier 2017, l'université a déposé un avis selon lequel elle n'avait pas respecté une clause relative au ratio de couverture. Il a fourni un certificat indiquant «le non-respect des dispositions de l'accord… qui constitue un cas de défaut en vertu de l'accord», montrent des documents. La manière dont l'université a géré ces événements n'est pas claire, mais les clauses contractuelles peuvent être renégociées dans de tels cas.

Peu de temps après, à l'automne 2019, l'institution devait restructurer sa dette, L'Oregonian a rapporté jeudi. Concordia n'a pas respecté les clauses restrictives avec une banque et le Lutheran Church Extension Fund. Le fonds a acheté les obligations de Concordia à la banque. Son organisation mère, le Lutheran Church-Missouri Synod, a accepté de fournir une ligne de crédit de 4 millions de dollars à l'université, a rapporté le journal, citant le procès-verbal du conseil d'administration du synode.

Le conseil d'administration du synode a adopté une résolution lors d'une réunion de novembre indiquant qu'il ne fournirait pas plus d'aide financière «jusqu'à ce que l'université ait traité de manière approfondie les questions concernant le Centre de ressources sur le genre et la sexualité et a ramené ses articles et ses statuts conformément aux exigences de l'Église luthérienne. -Missouri Synod », selon le journal. Le synode a publié des documents sur son site Internet déclarant que "Dieu interdit catégoriquement l'homosexualité".

Quand le Oregonian a rendu compte de la résolution, les porte-parole de l'université et du synode se sont mutuellement référé à ses demandes de commentaires.

Des signes de tension entre Concordia Portland et les institutions apparentées de l'Église luthérienne sont apparus dans le passé. L’université s’est décrite dans ses états financiers comme «opérée sous les auspices du Synode de l’Église luthérienne du Missouri» et le synode élit certains membres du Conseil des régents de l’établissement.

En 2017, l'Université Concordia de Portland a publié un communiqué disant que le Lutheran Church-Missouri Synod lui avait demandé d'envisager de devenir une université luthérienne indépendante. Le conseil d'administration de l'université a décidé de "faire avancer un processus exploratoire", selon le communiqué.

On ne sait pas comment ce processus s’est terminé. Jeudi, un porte-parole du synode a contesté l'idée que l'université avait été invitée à devenir indépendante.

"L'affirmation selon laquelle" En 2017, le LCMS a demandé à Concordia-Portland de quitter le Synode et de devenir une université indépendante "est incorrecte", a écrit le porte-parole, David Strand, dans un courriel. «Le LCMS ne peut parler d'aucun prétendu« processus exploratoire »du Board of Regents, mais je peux vous dire qu'aucune décision, proposition ou recommandation n'a été faite par le système universitaire Concordia ou par le Lutheran Church-Missouri Synod concernant un changements à l'Université Concordia-Portland.

Un élément important du tableau financier menant aux événements récents est la relation de l’université avec la société de la Silicon Valley qu’elle a embauchée pour gérer son programme de diplôme universitaire en ligne, HotChalk Inc. L'Oregonian signalé. Un procureur fédéral a allégué que leur arrangement semblait violer les lois empêchant les collèges de payer des incitations au recrutement ou d'externaliser plus de la moitié d'un programme éducatif particulier.

Les parties ont réglé 1 million de dollars. En vertu de l'accord, ils n'ont admis aucun acte répréhensible.

«Pour moi, il semble que ce soit une histoire d'orgueil basée sur la croissance de l'éducation en ligne», a déclaré Phil Hill, partenaire de MindWires Consulting et éditeur du blog. Phil sur Ed Tech. "Cela concerne à la fois l'école et la relation OPM elle-même."

Les relations avec les sociétés de gestion de programmes en ligne ont dans certains cas conduit à une croissance fantastique en ligne. Cela résout les problèmes financiers et d'inscription antérieurs, car les nouveaux étudiants de partout au pays paient les frais de scolarité. Ensuite, cependant, les institutions croient parfois qu’elles sont sur Easy Street ou du moins à l’extérieur des bois.

"Il n'y a pas de préparation ou de réflexion," Et si la situation ne dure pas? "", A déclaré Hill. «L'ensemble du marché en ligne évolue. Ce n'est plus un type de marché «si vous le construisez, ils viendront» pour les programmes d'études supérieures. »

Les états financiers vérifiés montrent une forte baisse des revenus à l'Université Concordia de Portland. En 2015, l'université a enregistré 148,4 millions de dollars de revenus. Quatre ans plus tard, ce total avait diminué de près de 40% pour atteindre 90,1 millions de dollars.

Un autre signe de stress peut être entrevu à travers les informations révélées par l’agrément régional de l’université. La Commission du Nord-Ouest sur les collèges et universités surveillait les finances de l'Université Concordia. Elle obligeait l'institution à soumettre des évaluations des ressources, bien qu'elle n'ait pas mis en probation l'Université Concordia Portland ni imposé de sanctions formelles à son encontre.

«La recommandation faite par le comité d'examen des ressources financières a dit, essentiellement, que le comité accepte», a déclaré Sonny Ramaswamy, président de l'agrément. «Mais la surveillance continue. Et je pense qu'en réalité, ils ont essentiellement dit que Concordia allait dans la bonne direction, mais nous devons continuer de les suivre. »

Selon Ramaswamy, l'Université Concordia de Portland n'a fourni à son accréditation aucun avertissement préalable. NWCCU ne savait pas il y a quelques jours que l'université allait fermer.

"Nous savions qu'ils avaient des changements potentiellement majeurs", a-t-il déclaré. Mais c'étaient des changements comme la restructuration et les coupures de programme, pas la fermeture des portes.

Ramasser les morceaux

Les ramifications de la fermeture se feront sentir dans toute la région de Portland et au-delà.

Au sein du système de l'Université Concordia, les dirigeants se sont efforcés de dire aux étudiants et au public qu'ils étaient des institutions distinctes de l'université qui fermait ses portes. Le Synode Église luthérienne-Missouri a fait la même chose.

«Concordia, Portland, de manière substantielle, est indépendante du Synode, tout comme le système universitaire Concordia est une société distincte», a déclaré le porte-parole du Synode, Strand, dans un courriel. «Le LCMS ne gère pas l'école ni ses opérations. Nous ne connaissons pas intimement ses finances. Et la décision de fermer l'école est venue du Portland Board of Regents, personne ici à St. Louis. »

Le synode et l'une de ses entités liées sont cependant impliqués. En plus de tous les détails sur la façon dont les prêts deviennent publics, l'Université Concordia de Portland a déclaré que son campus du nord-est de Portland reviendrait au synode et au Lutheran Church Extension Fund.

Le Lutheran Church Extension Fund est une entité commerciale distincte du Lutheran Church-Missouri Synod, bien qu'il soit régi par les membres et le conseil d'administration du synode. Il est chargé de fournir des ressources financières et des services pour faire avancer la mission du synode.

Le fonds a prêté de l'argent à plusieurs universités Concordia. L'institution de Portland avait le solde impayé le plus important lorsque le fonds a publié son rapport annuel 2019 et sa circulaire d'offre – 38,6 millions de dollars.

Joseph Russo est vice-président directeur du fonds. Il ne partage pas publiquement les détails de ses prêts, a-t-il déclaré dans un e-mail.

"Le Lutheran Church Extension Fund (LCEF) a une relation de prêt de longue date avec l'Université Concordia-Portland", a déclaré Russo. «Nous sommes attristés par la décision de l'université de fermer. L'Université Concordia-Portland a pris cette décision après avoir fait preuve de diligence raisonnable et déterminé que la baisse des inscriptions et les problèmes financiers nécessitaient une fermeture à ce moment afin d'avoir les ressources nécessaires pour terminer le semestre pour les étudiants et laisser du temps aux professeurs et au personnel pour examiner leur options à venir. Le LCEF n'a pas fait pression ni encouragé l'université à prendre cette décision, pas plus que le LCEF n'a appelé les prêts de l'université. »

Le fonds s'en remet à l'université "concernant les raisons et les ressources disponibles liées à la fermeture", a ajouté Russo. Il n'a pas pu partager d'autres détails en raison de la confidentialité des clients, a-t-il déclaré.

Pendant ce temps, à Boise, dans l'Idaho, la faculté de droit de l'Université Concordia de Portland est en pourparlers de fusion avec d'autres institutions. La faculté de droit, l'une des deux seules de l'État, affiche un taux de passage des bars de 100%, selon le Journal ABA.

De retour à Portland, les dirigeants de l'enseignement supérieur se sont engagés à aider. Ils se sont également demandé pourquoi Concordia n’avait pas cherché à faire des plans pour les étudiants avant d’annoncer sa fermeture. Offrir un chemin aux étudiants et des alternatives claires pour qu'ils terminent leurs diplômes leur aurait évité le choc et la douleur. Mais cela ne s'est pas produit.

«Je le regrette, car, franchement, l’enseignement supérieur en général n’est pas beau de ne pas s’occuper des étudiants», a déclaré Wim Wiewel, président du Lewis & Clark College et ancien président de la Portland State University. "Maintenant, tout le monde se démène."