Les candidats à l'élection présidentielle de 2020 ont dévoilé leurs programmes politiques en matière d'enseignement supérieur, qui se concentrent principalement sur la remise de la dette et les frais de scolarité gratuits comme moyens de rendre l'enseignement postsecondaire plus accessible. L'attention accordée à l'accessibilité financière des collèges est en effet méritée. C'est un problème majeur pour de nombreux jeunes Américains aux prises avec des dettes d'études.

Mais à une époque de perturbation économique due à la mondialisation et aux changements technologiques, les investissements unidimensionnels dans la demande de l'enseignement supérieur sont insuffisants pour faire face à l'aggravation des inégalités économiques et à l'évolution des besoins de notre main-d'œuvre. La conversation doit également inclure le côté offre de l'enseignement postsecondaire: les établissements eux-mêmes. Et surtout, il doit inclure les collèges communautaires.

Les collèges communautaires sont essentiels pour fournir la formation avancée nécessaire pour s'adapter aux nouvelles réalités économiques, en particulier pour les travailleurs peu qualifiés ou en transition de carrière. Ils offrent à la fois des voies d'accès à l'achèvement des diplômes d'associé et de baccalauréat, ainsi que des opportunités de carrière pour les étudiants qui ne poursuivent pas de diplôme. Et le retour sur investissement dans les collèges communautaires est particulièrement élevé, compte tenu de la démographie de leur population étudiante. Avec un coût moyen de scolarité de seulement 3 400 $ par an, pour beaucoup de gens, ils sont l'option la plus abordable pour l'enseignement supérieur, sinon la seulement option.

Pourtant, les allocations de fonds publics pour les collèges et universités privés de quatre ans par rapport aux institutions publiques de deux ans sont clairement déséquilibrées. Entre 2008 et 2018, les ressources de l'État pour les collèges publics ont diminué de 16%. Alors que l'aide financière fédérale est devenue plus généreuse au cours de cette période, les institutions dont les frais de scolarité étaient plus élevés ont profité de l'essentiel des avantages. En fait, en 2015, des chercheurs des American Institutes for Research ont découvert que les établissements privés à dotation élevée reçoivent une subvention publique par étudiant à temps plein qui est huit fois plus élevée que les collèges communautaires subventionnés.

Comme le montrent de nombreuses études, ces désinvestissements nuisent aux mesures de réussite des élèves, notamment les notes et les taux d'achèvement. Seulement 42 pour cent des nouveaux étudiants qui fréquentent un collège communautaire finissent par obtenir un diplôme en huit ans. Cela signifie que beaucoup d'étudiants ne terminent pas leurs études, étant donné que près de neuf millions d'étudiants fréquentent un collège communautaire. Un meilleur financement peut changer cette statistique.

Des chercheurs de l'Université Harvard et de l'Université de Californie, Berkeley, ont constaté que les taux d'achèvement dans les collèges publics de deux ans étaient particulièrement sensibles aux changements dans le soutien public, estimant qu'une augmentation de 10% du financement institutionnel a conduit à une augmentation de 14,5% du diplôme et du certificat achèvement dans les collèges de deux ans.

En tant que membres du groupe de stratégie économique d'Aspen qui ont des opinions politiques diverses, nous avons récemment proposé une politique en deux parties pour uniformiser les règles du jeu et répondre aux exigences d'un marché du travail dynamique en soutenant et en exploitant le secteur des collèges communautaires existant. Tout comme les Morrill Land-Grant Act du 19e siècle – un investissement massif du côté de l'offre dans l'enseignement supérieur public pour la classe ouvrière – notre proposition donnerait à 30 millions de travailleurs américains supplémentaires les compétences nécessaires pour prospérer dans une économie en évolution rapide.

Nous proposons de fixer l'objectif ambitieux d'augmenter le taux d'achèvement ou de transfert des nouveaux étudiants des collèges communautaires à 60% d'ici 2030, ce qui équivaudrait à égaliser les taux de diplomation dans les établissements publics de deux et quatre ans. Nous proposons également l'objectif d'augmenter la part des Américains âgés de 25 à 64 ans titulaires d'un diplôme universitaire ou d'un autre diplôme de haute qualité de 47% aujourd'hui à 65% d'ici 2030, ce qui reflète la part attendue des emplois nécessitant des compétences avancées d'ici cette année.

La réalisation de ces objectifs nécessite une augmentation significative des ressources publiques, en échange d'une amélioration responsable des taux d'achèvement, de l'emploi et des revenus. Nous estimons que 20 milliards de dollars supplémentaires par an seront nécessaires au cours de la prochaine décennie, soit à peu près le quart des dépenses fédérales actuelles pour l'enseignement supérieur. Un programme fédéral de subventions globales assorti d'une exigence de contrepartie de l'État aiderait à annuler des décennies d'investissement public en baisse dans l'enseignement supérieur public.

Pour éviter de pénaliser les établissements comptant un plus grand nombre d’étudiants économiquement défavorisés, la formule de financement devrait tenir compte de l’effectif spécifique des collèges et universités et des conditions du marché du travail local. Chacun de nous a une vision différente de la façon de payer les coûts à court terme – par exemple, pour financer de tels investissements en augmentant les déficits fédéraux, en augmentant les impôts des riches ou en détournant des fonds d'autres programmes gouvernementaux moins efficaces. Mais nous convenons que les avantages d'une production et de bénéfices futurs plus élevés couvriraient ces coûts plusieurs fois.

Pour garder le collège abordable tout en permettant aux travailleurs d'être plus productifs, de gagner des salaires plus élevés et de rester compétitifs dans l'économie mondiale, nous devons investir dans les deux étudiants et institutions. Les collèges communautaires sont nettement bien adaptés pour aider notre main-d'œuvre à se réorganiser dans une économie en évolution, et ils représentent des plaques tournantes essentielles du développement économique dans de nombreuses régions de notre pays. Autonomiser ces institutions signifie investir dans l'avenir de personnes qui sont déjà en marge de l'économie – en les dotant des ressources institutionnelles dont elles ont besoin pour gravir les échelons économiques. Commençons par là et commençons maintenant.