La plus grande histoire de l'éducation internationale au cours de la dernière décennie a été, en un mot, la Chine.

Alors que le nombre d'étudiants chinois étudiant aux États-Unis augmentait rapidement, alimenté par une forte augmentation des étudiants de premier cycle payants, les collèges et universités dépendaient d'eux pour équilibrer leur budget. Et à mesure que les universités chinoises prenaient de l'ampleur, les collèges américains ont créé d'innombrables partenariats avec leurs homologues chinois dans la recherche et d'autres domaines.

Maintenant, la crise mondiale de santé publique précipitée par une épidémie d'un nouveau coronavirus, COVID-19, en Chine – et l'imposition de restrictions de voyage interdisant l'entrée aux États-Unis de la plupart des ressortissants étrangers qui ont voyagé en Chine au cours des 14 derniers jours – menace les flux d’étudiants et d’autres formes de collaboration. Plus de 1 100 personnes sont mortes du virus, qui a été identifié pour la première fois en décembre dans la ville chinoise de Wuhan, le centre de l'épidémie.

Certains collèges signalent qu'ils ont des étudiants en Chine qui ne peuvent pas revenir pour le semestre de printemps en raison de restrictions de voyage. Les collèges ont annulé les programmes d'études à l'étranger et les voyages parrainés par l'université en Chine, y compris les voyages de recrutement, en réponse aux avertissements de voyage du gouvernement américain. Les dates de février pour les examens d'entrée au collège tels que l'ACT, le TOEFL, l'IELTS, le GMAT et le GRE en Chine continentale ont été annulées. Les services de visas réguliers à l'ambassade des États-Unis à Pékin et aux consulats des provinces de Chengdu, Guangzhou, Shanghai et Shenyang ont été suspendus. La Chine reste en grande partie fermée et les écoles et universités y ont suspendu leurs cours.

"C'est un coup dur pour de nombreuses universités, en particulier pour celles qui consacrent tant d'efforts au recrutement d'étudiants chinois, qui sont en quelque sorte devenues dépendantes en termes de flux de trésorerie, en particulier pour les étudiants chinois de premier cycle", a déclaré William Brustein, vice-président. président pour les stratégies mondiales et les affaires internationales à la West Virginia University. Les étudiants chinois constituent le plus grand groupe d'étudiants internationaux aux États-Unis, représentant un peu plus d'un tiers de tous les étudiants internationaux dans les collèges américains.

"Si cela continue et que les étudiants ne sont pas en mesure de compléter leur demande en étant en mesure de passer un test TOEFL ou SAT, mon garçon, le résultat net sera affecté", a déclaré Brustein. «Je pense que cela va envoyer un message sur la dépendance en termes de flux chinois. Je pense que cela va être avec nous pendant un certain temps, même si nous pouvons reprendre notre souffle et que les choses s'améliorent considérablement au cours des prochaines semaines et que nous sommes en mesure de reconstruire ce pipeline. Je pense que les écoles vont maintenant devoir prendre au sérieux de devenir beaucoup plus ouvertes à investir leurs ressources dans le recrutement dans d'autres parties du monde. »

La gravité de l'impact dépendra de nombreuses variables inconnues, notamment: combien de temps l'épidémie durera, si ou dans quelle mesure elle peut être relativement contenue, quand les restrictions de voyage locales et internationales peuvent être levées, si les collèges et les écoles chinoises rouvrir à temps pour terminer leurs termes plus ou moins dans les délais, et comment les dommages causés par le virus finissent par être à l'économie chinoise – et même mondiale. Après l'épidémie de SRAS en Chine en 2003 – peut-être le parallèle le plus proche mais à bien des égards imparfait – les inscriptions chinoises aux États-Unis ont chuté de 4,6% en 2003-04 avant de commencer à se rétablir l'année suivante avec une augmentation de 1,2%. Les inscriptions d'étudiants chinois aux États-Unis ont augmenté chaque année depuis lors.

«Nous sommes prudents en ne sachant pas encore quel sera le résultat final. Ce qui prédira probablement dans quelle mesure cela affectera l'éducation internationale, c'est la durée de la crise sanitaire », a déclaré Mirka Martel, responsable de la recherche, de l'évaluation et de l'apprentissage à l'Institute of International Education, qui suit les inscriptions internationales grâce à son enquête annuelle Open Doors. . «Nous savons déjà que la sensibilisation et le recrutement sont perturbés. Nous savons que cela aura probablement un impact sur l'économie chinoise. Nous savons que les inscriptions à court terme sont perturbées. »

Du point de vue de la gestion des inscriptions, l'incertitude met sérieusement en question les calculs de rendement. Les responsables des admissions dans des établissements sélectifs aux États-Unis façonneront leurs classes et finaliseront les offres d'admission au cours des prochaines semaines pour envoyer des lettres d'acceptation aux étudiants le 1er avril. Il reste à savoir s'ils pourront compter sur les étudiants chinois admis des taux similaires à ceux des années précédentes.

«À l'heure actuelle, ce que nous pouvons dire, c'est que les établissements tentent d'évaluer divers scénarios et qu'il y aura des façons diverses et diverses de les gérer en fonction de leur aversion pour le risque et de leur flexibilité quant à la façon dont ils peuvent s'adapter au dépassement des inscriptions,» a déclaré Lindsay Addington, directrice de l'engagement mondial à la National Association for College Admission Counselling. Elle a ajouté qu'il pourrait y avoir un recours plus important aux listes d'attente. Le NACAC a publié une déclaration le 31 janvier encourageant les collèges à être flexibles dans leurs politiques d'admission pour les étudiants potentiels concernés.

En ce qui concerne les étudiants chinois actuels, en raison du calendrier du calendrier académique, la majorité aurait déjà été aux États-Unis avant que les restrictions de voyage du gouvernement américain ne soient mises en place le 1er février. sur les inscriptions. L'Université du Delaware, qui a commencé ses cours de printemps cette semaine après une session d'hiver, a indiqué qu'elle comptait 226 étudiants qui n'étaient pas en mesure de retourner sur le campus pour le semestre de printemps. L'université a accordé à ces étudiants la possibilité de prendre un congé ou de suivre des cours en ligne lorsque cela était possible.

Certains programmes intensifs de langue anglaise signalent des annulations ou des reports d'inscription, ainsi que des annulations de programmes personnalisés à court terme pour les étudiants chinois prévus pour février ou mars, selon Cheryl Delk-Le Good, directrice générale de l'association membre EnglishUSA. "Il est trop tôt pour parler de l'été et de l'automne", a-t-elle déclaré.

Pendant ce temps, en Australie, où le semestre d'automne commence fin février ou début mars, on estime que 107 000 étudiants chinois – 56% de la population étudiante chinoise totale – sont toujours en dehors de l'Australie et sont de moins en moins susceptibles de pouvoir rentrer à temps pour reprendre Des classes.

«C'est le pire moment possible pour les prestataires de services éducatifs australiens, car il survient au tout début de notre année universitaire», a déclaré Phil Honeywood, PDG de l'International Education Association of Australia. «Même bon nombre de nos étudiants en formation continue, ils sont rentrés chez eux pour le Nouvel An lunaire chinois. Ils ont des baux sur des appartements en Australie, ils ont dans certains cas des animaux de compagnie dans des chenils… et ils ont été pris par l'interdiction de voyager de notre gouvernement. »

Christopher Ziguras, professeur d'études mondiales à l'Université RMIT, et Ly Tran, boursier à l'Université Deakin, tous deux situés en Australie, ont décrit l'épidémie de coronavirus comme "la plus grande perturbation des flux d'étudiants internationaux dans l'histoire".

"L'Australie n'a jamais connu une baisse aussi soudaine du nombre d'étudiants", ont-ils écrit dans un article de La conversation, un média qui présente des articles écrits par des universitaires. "La réduction des inscriptions aura de profondes répercussions sur la taille des classes et le personnel enseignant, en particulier au niveau de la maîtrise dans les universités comptant les proportions les plus élevées d'étudiants de Chine … Si les classes sont trop petites, les universités devront les annuler."

De retour aux États-Unis, Cheryl Matherly, vice-présidente et vice-prévôtée des affaires internationales de Lehigh University, une institution de Pennsylvanie qui accueille plus de 700 étudiants et universitaires chinois sur son campus, a déclaré que l'université avait un étudiant à Wuhan et trois autres ailleurs. en Chine incapable de revenir pour le semestre de printemps.

«Ce sont des impacts très réels ici sur la communauté», a-t-elle déclaré. "Une autre chose qui a un impact immédiat à court terme – nous avons un certain nombre de programmes d'études supérieures qui acceptaient toujours les candidats, et avec tous les centres de test fermés, nous avons dû trouver des dispositions d'urgence ou temporaires pour les étudiants qui ont pas été en mesure de compléter leurs GRE, GMAT, TOEFL ou IELTS. Ce sont des choses très immédiates. Et puis je pourrais ajouter que le dernier est juste très conscient du stress que cela met sur notre communauté étudiante chinoise ici. »

Comme de nombreux collèges, Lehigh a contacté ses étudiants chinois sur le campus pour leur offrir un soutien et les informer des ressources disponibles.

«Ensuite, nous devons commencer à porter notre attention sur ce qui se passera si cela continue», a déclaré Matherly, qui est l'actuel président de l'Association of International Education Administrators. En plus de la sensibilisation des étudiants chinois admis, Matherly a déclaré que les responsables de Lehigh envisageaient des plans d'urgence possibles pour les programmes d'été à l'étranger.

"Nous avons suspendu nos programmes d'été en Chine, mais nous avons beaucoup de programmes qui se produisent dans d'autres parties de l'Asie", a-t-elle déclaré. «Nous avons des étudiants à Singapour, aux Philippines, au Kazakhstan – tous les endroits où, en fonction de la propagation du virus, cela pourrait avoir un impact très réel sur la capacité de poursuivre ces programmes d'été.

«Plus que tout, cela montre clairement ce que nous savions tous – à quel point la Chine est au cœur de nos efforts d'éducation internationale: entrants, sortants, collaborations de recherche. Lorsque nous pensons à toutes les dimensions qui font partie de solides programmes d'éducation internationale, elles se croisent toutes avec la Chine », a déclaré Matherly.

Rajika Bhandari, spécialiste des tendances des inscriptions internationales et présidente-directrice générale de l'IC3 Institute, une organisation axée sur la promotion de l'accès au collège et à l'orientation professionnelle dans le monde, a déclaré qu'il s'agissait d'une situation sans précédent pour l'éducation internationale.

«Bien que je pense qu'il y a une tendance à le comparer avec le SRAS, le secteur global, l'éducation internationale, est à une époque et un lieu très différents de 2003, lorsque l'épidémie de SRAS se manifestait. L'importance de la Chine a changé au fil du temps », a-t-elle déclaré.

"Ce qui est nouveau et ce qui est différent, c'est cette croissance de toute une gamme d'engagements avec des institutions chinoises, couplée à la propre montée de la Chine en tant que destination d'enseignement supérieur, ce qui ne s'est vraiment produit qu'au cours des cinq ou six dernières années", a déclaré Bhandari. «Que signifiera cette crise pour ce type d'engagement? Beaucoup d'étudiants d'Asie du Sud se rendent en Chine, et il y a eu des histoires de nombreux d'entre eux bloqués et incapables de sortir. Je pense que cela va vraiment rééquilibrer la façon dont les pays ont augmenté en tant que destinations et partenaires mondiaux, car c'est bien plus que cette lentille très étroite de «les étudiants chinois peuvent-ils venir aux États-Unis et les étudiants américains peuvent-ils aller en Chine». »

Fanta Aw, vice-présidente de la vie sur le campus et de l'excellence inclusive à l'Université américaine et ancienne présidente de la NAFSA: Association of International Educators, a déclaré qu'elle était prudemment optimiste quant à l'impact limité du coronavirus sur l'éducation internationale. Mais, a-t-elle dit, "le temps est essentiel, et au fil du temps avec le cycle d'admission, avec le cycle des visas, nous devons surveiller cela attentivement."

«Je pense que ce cycle va être un cycle difficile du point de vue des admissions, du point de vue des études à l'étranger. Le cycle 2020 va être une période difficile », a-t-elle déclaré.

«Cela confirme une fois de plus combien il existe dans l’éducation internationale autant d’interdépendances», a déclaré Aw. «Voilà à quoi ressemble un monde global. Les événements dans un domaine ont également des répercussions dans de nombreux domaines différents, qu'il s'agisse du coronavirus ou de situations politiques. C'est l'une de ces réalités de l'éducation internationale. »