En 1966, un comité d'étudiants de l'Université de Pennsylvanie a publié un article sur la mauvaise qualité de l'enseignement dans l'établissement. Le comité a dénoncé d'énormes cours impersonnels où des professeurs ennuyés distribuaient des informations déconnectées, que les étudiants notaient consciencieusement dans leurs notes et régurgitaient lors de leurs examens. Il prévoyait des classes plus petites de type séminaire, une évaluation des étudiants par les professeurs et une innovation qui gagnait en popularité à travers le pays: l'option réussite / échec.

"Cela réduira la pression pour les notes en offrant à l'étudiant la possibilité d'étudier un certain nombre de cours sans autre fin que la connaissance du matériel", a expliqué le comité. Laisser les élèves choisir de réussir ou d’échouer favoriserait «une attitude envers l’apprentissage fin plutôt qu'un moyen », a-t-il souligné, qui était« au centre d'une éducation libérale ».

J'ai pensé à ce rapport en lisant une pétition la semaine dernière par des étudiants de Penn, qui exigeait que toutes les classes de ce semestre soient transférées en échec après la pandémie de coronavirus. Mais leur justification n'avait pas grand-chose à voir avec les fins de l'éducation, se concentrant plutôt sur les moyens: en particulier, l'enseignement en ligne.

Assez raisonnablement, les étudiants ont fait valoir que bon nombre de leurs cours «ne se traduisent pas correctement dans un environnement en ligne». Ils ont également noté correctement que bon nombre de leurs professeurs – comme moi – ont «peu ou pas d'expérience dans la gestion de cours en ligne». Donc, la seule chose juste à faire était de substituer la réussite / l'échec au classement régulier, de peur que le dossier scolaire de quiconque ne souffre.

«Il est beaucoup plus juste pour les étudiants que les écoles supérieures et les employeurs voient des« P »sur les relevés de notes des étudiants que de risquer potentiellement que les étudiants obtiennent des notes bien en dessous de leur moyenne cumulative», a soutenu la pétition des étudiants, «annulant potentiellement tout le travail acharné qu'ils ont fait (et faire à l'avenir), détruisant leur emploi et leurs perspectives de diplômés. "

J'ai compris. Au cours des dernières années, nos étudiants ont signalé des niveaux de stress et d'anxiété montés en flèche au sujet de leur statut scolaire et de leur avenir. Ajoutez le coronavirus et vous avez l'étoffe d'une crise émotionnelle collective. Si la réussite ou l'échec aide à éviter cela, je suis à 100% en faveur de cela.

Mais j'espère aussi que nous pourrons utiliser ce moment pour retrouver une partie de l'esprit initial de l'option réussite / échec. Il est sorti des mouvements de protestation du campus des années 1960, qui se concentraient non seulement sur les droits civils et la guerre au Vietnam, mais aussi sur la transformation de l'enseignement et de l'apprentissage. Selon des critiques comme Mario Savio, chef du mouvement pour la liberté d'expression à Berkeley, l'université était devenue une «machine» qui recrachait des travailleurs au lieu d'éduquer les citoyens.

Les étudiants ont donc décidé de réformer l'université, exigeant un enseignement qui engageait leurs passions et leurs intérêts. Et ils visaient le système de classement, qui semblait conçu pour inhiber les deux.

«Apprendre à Yale, c'est parfois comme être l'un des rats de Skinner», écrivait un étudiant de psychologie de premier cycle de l'Université de Yale en 1968, se référant au célèbre comportementaliste B. F. Skinner. «Notre récompense est une note. Et le résultat n'est pas surprenant: une hostilité fréquente envers le système. »

Les étudiants ont donc fait pression pour l'élimination des notes, qui ont été remplacées par des évaluations écrites du corps professoral de l'Université de Californie à Santa Cruz; SUNY Westbury et plusieurs autres institutions. La plupart des autres universités ont continué d'exiger des notes mais les ont levées en permettant aux étudiants de désigner un nombre minimum de cours comme réussite / échec.

Avec l'option réussite-échec, écrivait un journaliste enthousiaste en 1967, les étudiants seraient plus susceptibles d'explorer des zones en dehors de leur zone de confort académique. "Le majeur en physique peut suivre un cours de poésie", a expliqué le journaliste, "sans risquer de gâcher son record avec une note médiocre".

Au cours des 10 prochaines années, la plupart des collèges américains ont adopté la réussite ou l'échec. Mais au fur et à mesure que les radicaux des années 60 se transformaient en «Me Decade» des années 70, quelque chose de résolument irradiant s'est produit: le pass-fail est devenu un moyen de jouer le système, pas de le changer. Les étudiants ont choisi l'option pour les classes avec beaucoup de travail, ou quand ils ne voulaient pas travailler du tout.

À l'Université d'État de l'Oregon, où une série de cours a été désignée réussite / échec pour tout le monde, un professeur qui a enseigné à l'un d'eux a déclaré que les deux tiers des étudiants étaient venus en classe sans préparation, et un peu plus de la moitié avaient soumis le travail requis à temps. Il les a tous passés, se souvient-il avec regret, ce qui était «une insulte à l'élève consciencieux».

D'autres observateurs ont signalé que les étudiants orientés vers la carrière utilisaient le passe-échec pour améliorer leurs notes et leurs perspectives d'emploi, ce qui a emporté l'exploration et la joie que l'option avait cherché à promouvoir. "Les étudiants travaillent dur, mais il y a une baisse de la concentration intellectuelle sérieuse", a noté le président du Sarah Lawrence College en 1977. "Ils sont pleins d'anxiété à l'idée de trouver un emploi, mais il n'y a aucune motivation qui procède de l'intérieur."

Depuis lors, le pass-fail est devenu un choix incontournable pour les paresseux et les anxieux. En 2013, une étude de huit universités publiques dans un État du Sud a révélé qu'un nombre croissant d'étudiants à haut et à faible rendement utilisaient des «politiques de pardon académique» – se retirer des classes sans prendre de note, répéter les cours pour une meilleure ou sélectionner réussite-échec – pour garder entre un cinquième et la moitié de leurs cours hors de leurs GPA.

Et la semaine dernière, plus d'une douzaine de collèges avaient décidé d'élargir leurs options de réussite / échec en raison de la crise des coronavirus. Citant «des inquiétudes concernant le passage à l'apprentissage à distance», Penn a annoncé qu'elle laisserait les étudiants désigner tout échec de cours. C'est différent de la pétition initiale des étudiants, de faire échouer tous les cours, qui a été révisée après que certains étudiants se sont plaints de désavantagerait les personnes qui cherchaient un grade élevé.

Et cela en dit long sur notre culture académique, qui valorise la réussite individuelle – et les diplômes – avant tout. Dans la suite du terme, alors que nous plissons les yeux vers nos ordinateurs portables, voyons si nous pouvons rajeunir l'idée d'apprendre comme une fin en soi plutôt que comme une voie vers le statut et le succès. Je ne sais pas si cela peut se produire en ligne, pour être honnête, mais nous devrions essayer. De toute façon, les perspectives d’emploi de personne ne changeront pas radicalement au cours des huit prochaines semaines.

Mais peut-être que leur approche de l'éducation le fera. Le coronavirus a bien sûr des implications existentielles qui pourraient nous réorienter autour de questions morales partagées plutôt que de questions personnelles étroites. Pourquoi sommes-nous sur terre? Quelle est la meilleure façon de vivre quand nous savons tous que nous allons mourir? Et comment l'éducation peut-elle nous y préparer?

Peut-être qu'à ce moment étrange et effrayant, la réussite ou l'échec peut nous inspirer à formuler de nouvelles réponses. Il n’est pas nécessaire que ce soit juste une autre façon d’aller de l’avant. Cela peut aussi nous aider à sortir de nos têtes et à imaginer quelque chose de plus grand que nous.