La plupart des sites Web des universités américaines se terminent par «.edu» depuis l'aube d'Internet, mais ces dernières années, le nombre d'options de noms de domaine a explosé.

De nouvelles extensions telles que «.university», «.college», «.degree» et «.education» offrent une opportunité de moderniser l'image de marque en ligne des établissements d'enseignement supérieur qui, dans de nombreux cas, ont choisi leur adresse Web dans les années 80 et '90s. Mais c’est une opportunité que peu d’institutions ont saisie, a déclaré Bob Brock, président du Educational Marketing Group.

De nombreuses institutions achètent ces nouveaux noms de domaine mais ne les utilisent pas activement, a déclaré Brock. Les collèges achètent ces adresses simplement pour protéger leurs marques et empêcher des tiers de les récupérer.

De nombreux noms de domaine liés à l'éducation peuvent être achetés pour moins de 20 $ par an, bien que les prix varient considérablement. Les dépenses et le fardeau administratif peuvent rapidement commencer à s'additionner pour les institutions plus elles achètent d'adresses Web, a déclaré Brock. Le nom de domaine www.stanford.degree était disponible pour environ 66 $ par an mardi après-midi, tandis que www.yale.mba était proposé pour 30 000 $.

Quels domaines les établissements devraient acheter ou non est une question délicate, a déclaré Liz Gross, fondatrice et PDG de Campus Sonar, une entreprise qui développe des stratégies de médias sociaux pour les établissements d'enseignement supérieur. Il est judicieux de prendre des mesures préventives pour protéger la réputation de votre institution. "Lorsque le nom de domaine .sucks est sorti il ​​y a quelques années, le moyen le plus simple pour de nombreuses marques de le gérer était de l'acheter", a-t-elle déclaré.

Même les institutions riches et élitistes qui sont très protectrices de leurs marques peuvent parfois manquer des occasions d'empêcher les farceurs de coopter leur nom – cette semaine Inside Higher Ed acheté www.harvarduniversity.wtf pour seulement 5,17 $, taxes incluses.

Bien qu'il soit peu probable qu'un étudiant potentiel confondre un site Web «.wtf» avec un véritable site Web universitaire, de nombreux autres noms à consonance légitime sont facilement disponibles. Inside Higher Ed acheté www.berkeley.mba pour 19,99 $. À l'aide de modèles de conception de site Web gratuits, il est possible de créer quelque chose qui pourrait passer pour authentique en quelques minutes.

Bill Pearce, directeur du marketing et doyen adjoint du marketing et des communications à l'Université de Californie, Haas School of Business de Berkeley, a déclaré que l'école avait acheté des noms de domaine, mais a noté: «Nous devons tracer la ligne quelque part.»

«Les lois sur le droit d'auteur aident à clarifier ce qui est Berkeley et ce qui ne l'est pas. Nous nous efforçons sur tout autre site offrant un Berkeley M.B.A. ou un autre diplôme, ou utilisant le logo Berkeley Haas sans autorisation », a-t-il déclaré.

Pearce a déclaré que l'école avait précédemment identifié des sites Web frauduleux utilisant leur marque.

«Nous envoyons un cessez et nous nous abstenons immédiatement et impliquerons notre service juridique du campus si nécessaire», a-t-il déclaré.

Les sites Web frauduleux peuvent initialement dérouter les étudiants potentiels, a déclaré Pearce. "Mais tout candidat sérieux se rendrait rapidement compte qu’il n’est pas sur le site de Berkeley Haas."

"Chaque fois que vous embrouillez les eaux avec des options illimitées, vous empêchez les utilisateurs de trouver les informations qu'ils recherchent", a déclaré Pearce, réfléchissant aux nouveaux noms de domaine. «Les établissements d'enseignement qualifiés devraient se limiter au domaine .edu pour éviter toute confusion.»

Les établissements d'enseignement supérieur ne sont pas les seuls à tarder à abandonner les noms de domaine traditionnels tels que .edu, .com ou .org. L'Internet Corporation for Assigned Names and Numbers (ICANN) a ouvert la possibilité aux entreprises de créer leurs propres noms de domaine de marque en 2012. Des centaines d'entreprises, dont Nike, Target et Netflix, ont payé les frais de demande de 185 000 $, mais ne savaient pas quoi faire de leur nouveaux noms de domaine. En 2016, l'ICANN a menacé de mettre fin à leurs accords de marque si les entreprises ne les utilisaient pas.

Michael Diamond, directeur académique du département des communications marketing intégrées de la New York University School of Professional Studies, a convenu qu'il était logique que les établissements d'enseignement supérieur respectent leurs sites Web .edu établis et «ne diluent pas leur marque».

Diamond affirme qu'il est peu probable que les étudiants potentiels qui envisagent sérieusement de poursuivre un diplôme de quatre ans dans une institution traditionnelle soient trompés par un site Web frauduleux.

"Beaucoup d'investissements sont consacrés au contenu et à l'expérience Web d'un site Web universitaire, un site frauduleux ne fera pas cet investissement", a-t-il déclaré.

Il craint toutefois que les personnes poursuivant un parcours d'éducation non traditionnelle ne soient plus facilement trompées par des sites Web frauduleux. Il existe de nombreux sites destinés aux consommateurs qui classent les offres académiques des collèges. Le même niveau d'information n'existe pas pour les entreprises offrant des informations d'identification et des certificats non crédités non crédités.

Bien que le nom de domaine .edu ait beaucoup de poids pour les consommateurs, il n'est pas garanti que chaque institution utilisant un site Web .edu soit accréditée.

Joseph Crook, coordinateur de la certification pour l'enseignement postsecondaire privé au Conseil d'État de l'enseignement supérieur de Virginie, a identifié plusieurs établissements non accrédités utilisant des adresses Web .edu. Beaucoup de ces sites proviennent d'écoles disparues qui semblent «essayer de tromper quelqu'un en lui faisant croire qu'il ne fait qu'un et qu'il est une institution accréditée, ou quelque chose de plus néfaste», a-t-il déclaré.

L'Université de Virginie du Nord, par exemple, une institution à but lucratif désormais basée dans le Dakota du Sud, a été privée de son accréditation par le Conseil d'accréditation des collèges et écoles indépendants en 2008. L'université détient toujours son adresse Web unva.edu.

"Je trouve inquiétant qu'il existe des institutions non accréditées qui sont capables d'utiliser le nom de domaine .edu", a déclaré Crook. Il a déclaré que de nombreux étudiants potentiels et leurs parents considèrent le domaine .edu comme une «référence de qualité» et ne réalisent pas que des institutions non accréditées l'utilisent.

Jim Burnett, directeur de l'adhésion à l'organisation informatique de l'enseignement supérieur Educause, gère l'équipe chargée d'approuver les nouvelles adresses Web .edu. Il a expliqué qu'avant 2001, il n'était pas nécessaire que les institutions soient accréditées pour obtenir un site Web .edu.

Selon les termes d'un accord conclu par le département américain du Commerce et d'Educause, tous les noms .edu existant avant le 29 octobre 2001 n'ont pas été affectés par les nouvelles conditions d'éligibilité. Ce processus de «droits acquis» explique pourquoi certaines entreprises et institutions non accréditées continuent de conserver leurs adresses .edu, a déclaré Burnett.

Certaines entreprises, telles que la plate-forme de partage de recherche Academia.edu, ont été critiquées pour leur utilisation du domaine .edu. Mais la société a enregistré l'adresse Web en 1999 – avant l'introduction des critères actuels.

Burck Smith, PDG et fondateur de StraighterLine, une entreprise à but lucratif proposant des parcours à bas prix vers des diplômes, a déclaré qu'il était important que son entreprise utilise une adresse Web .com pour indiquer clairement qu'il ne s'agissait pas d'une université. L'utilisation de .org ou d'un autre nom de domaine associé à l'éducation pourrait dérouter les consommateurs, a-t-il déclaré. "Nous ne voulions pas être trompeurs."