Le mobilier de bureau de l'Université de Virginie est fabriqué dans les prisons. Il en va de même pour certains des meubles de l'Université George Mason et de l'Université de Mary Washington.

C'est parce que les universités publiques de Virginie sont tenues d'acheter auprès de Virginia Correctional Enterprises, une entreprise d'État qui emploie des détenus dans les prisons d'État. Environ 1 300 détenus participent aux travaux en Virginie, et d'autres agences d'État sont également tenues d'obtenir leurs meubles auprès de VCE.

Chaque État américain, à l'exception de l'Alaska, propose une sorte d'entreprise correctionnelle, où les détenus fabriquent des produits comme des plaques d'immatriculation et des chaises de bureau. Et dans plusieurs États, les universités publiques sont tenues d'acheter auprès de ces entités.

Par exemple, tous les campus du système de l’université du Wisconsin sont tenus d’acheter des produits auprès de Badger State Industries, l’entreprise pénitentiaire du Wisconsin. Le système universitaire du Maryland et le système de l’université d’État de New York sont tenus d’utiliser l’entreprise correctionnelle de leur État comme «source privilégiée» avec les industries d’État qui emploient les aveugles. Les meubles sont l'un des produits des entreprises correctionnelles les plus populaires. À Mary Washington, VCE s'est associé à l'administration pour créer une salle d'exposition de meubles.

(Dans tous les cas ci-dessus, l'université est autorisée à acheter un produit ailleurs si l'industrie correctionnelle de l'État ne peut pas répondre aux exigences du produit. Le processus nécessite une dispense de libération.)

Dans certains États, les universités ne sont pas légalement tenues d'acheter auprès de leur industrie correctionnelle, mais le font de toute façon. En Californie, les universités sont exemptées des exigences d'achat mais achètent toujours à CALPIA, la société correctionnelle de Californie, a déclaré un représentant des ventes. Cette entreprise est en croissance.

Les partisans des industries correctionnelles affirment que le fait d'occuper un emploi en prison donne aux détenus une stimulation, des salaires et des compétences pour leur réintégration.

"Nous sommes plus que satisfaits des produits et services offerts par ces organisations et soutenons à la fois la mission et la deuxième chance qu'ils offrent à tant de personnes dans notre État", a déclaré un porte-parole du University System of Maryland par e-mail.

Certains militants appellent le processus un exploiteur.

Selon une étude de la Prison Policy Initiative, Virginia paie aux détenus entre 0,55 $ et 0,80 $ l'heure pour leur travail. Partout au pays, l'employé emprisonné moyen d'une industrie correctionnelle gagnait entre 0,33 $ et 1,41 $ l'heure. Les avocats notent que les prix des biens simples en prison, comme les produits d'hygiène ou les appels à la famille, ne sont souvent pas assez liés aux salaires. Par exemple, un appel à la famille peut souvent coûter l’équivalent d’une journée de travail. Les responsables des services correctionnels notent généralement que les salaires sont si bas parce qu'ils sont saisis pour des frais tels que la chambre et la pension et des dettes comme la pension alimentaire pour enfants.

Dans une poignée d'États, dont l'Arkansas, la Géorgie, l'Oklahoma et le Texas, les détenus peuvent ne pas être payés du tout.

Les détenus ne bénéficient pas non plus de protections standard en dehors de la prison, comme le droit d'organiser ou de négocier de meilleures conditions de travail.

UNE Seattle Times L'enquête a révélé que l'entreprise de cet État facturait des prix excessifs pour les meubles préfabriqués que les détenus déballaient uniquement. Il a également été constaté que l'entreprise était en concurrence déloyale avec les entreprises locales qui versaient le salaire minimum aux travailleurs.

La question est compliquée, a déclaré Marc Howard, directeur de la Prison and Justice Initiative à Georgetown University et défenseur de la réforme des prisons. Les bas salaires peuvent être exploitables et devraient être combattus, a-t-il dit, mais mettre fin au travail pénitentiaire dans tous les domaines n'est pas une solution.

"Ce que vous finissez par faire, c'est de retirer les gens du travail qu'ils veulent réellement faire, qu'ils trouvent satisfaisant, qui leur donne une structure, qui les prépare à la réintégration", a-t-il déclaré. «Après avoir parlé à de nombreuses personnes en prison qui travaillent, elles veulent avoir du travail et elles le recherchent, et il y a souvent de longues listes d'attente.»

Campagnes de boycott et questions difficiles

Certains abolitionnistes des prisons ont déclaré que le travail et l'exploitation économique ne sont pas les problèmes les plus urgents pour la plupart des détenus. Au lieu de cela, ils soulignent le manque de liberté et de stimulation.

Malgré cela, les étudiants ont dans certains cas agité pour retirer le travail pénitentiaire d'une chaîne d'approvisionnement universitaire.

À l'Université de Washington, les meubles des dortoirs sont fabriqués par des détenus dans les prisons de Washington. Un mouvement dirigé par UW United Students Against Sweatshops a demandé à l'université de rompre ses liens avec les services correctionnels.

"Il est temps pour l'Université de Washington de reconnaître son rôle dans le complexe industriel pénitentiaire et de réaligner ses pratiques pour mettre les communautés au-dessus du profit", a écrit le groupe d'étudiants dans une lettre, également signée par des professeurs, des dirigeants syndicaux et des groupes d'étudiants. "Nous exigeons que l'Université de Washington modifie par la suite le Code de conduite des fournisseurs, interdisant l'achat de meubles à toute entreprise qui utilise le travail de travailleurs incarcérés."

La présidente de l’UW, Ana Mari Cauce, a déclaré que, bien que l’université ne soit pas légalement obligée d’acheter à CI – l’industrie correctionnelle de Washington – elle est tenue de respecter les procédures d’appel d’offres de l’État.

«Au moment où nous avons lancé l'achat pour soumission, nous avons reçu trois réponses. Notre premier choix initial, qui n'était pas CI, a cessé ses activités peu de temps après que nous ayons accepté leur offre, ne nous laissant que deux choix », a écrit Cauce dans une lettre aux étudiants en octobre. «L'un était CI, l'autre était une société d'Asie du Sud-Est que nous pensions ne pas respecter notre code et ne permettrait pas de revoir les conditions de leur usine. Par conséquent, nous nous sommes retrouvés avec un seul soumissionnaire (CI) qui pouvait fournir les meubles à temps pour que les étudiants emménagent. »

Cauce a déclaré qu'elle pensait que trop de gens étaient emprisonnés et que l'incarcération de masse était un problème – les États-Unis emprisonnent plus de personnes par habitant que toute autre nation. Mais elle pense que le travail en prison peut être une réhabilitation et fait plus de bien que de mal.

"Il n'est pas clair pour moi que l'élimination complète de tels programmes soit la meilleure option", écrit Cauce dans la lettre. «Une autre approche pourrait être de faire pression pour que les travailleurs incarcérés reçoivent un salaire minimum local, étatique ou fédéral.»

UW United Students Against Sweatshops a lancé une pétition le mois dernier pour continuer d'exiger des changements.

Howard a déclaré que le boycott des produits des industries correctionnelles pourrait ne pas être immédiatement bénéfique pour les détenus.

"Si le résultat d'un boycott est que nous supprimons tout simplement ces emplois et que nous stockons les gens encore plus que nous, alors ce n'est pas un bon résultat", a déclaré Howard. Un boycott visant spécifiquement à faire pression sur les autorités pénitentiaires pour augmenter les salaires pourrait être plus bénéfique, a-t-il déclaré.

"Ce que nous avons fait dans ce pays pendant des décennies de déshumanisation des gens a été un échec total pour tout le monde", a déclaré Howard. «Comprendre l'humanité (des détenus) et reconnaître et soutenir les gens est vraiment l'élément principal de la solution.»

L'Université de Virginie, l'Université George Mason et l'Université du Wisconsin n'ont pas répondu aux demandes de commentaires pour cet article.