MARCO ISLAND, Floride – Un rassemblement annuel de présidents de collèges privés s'est avéré être une histoire de nombreuses déconnexions différentes cette année.

Déconnexion entre les marchés, national et international. Déconnexions entre les différentes institutions, stressées et renforcées. Déconnexions entre les campus et le public, ou du moins un récit public de scepticisme envers l'enseignement supérieur que de nombreux présidents veulent désespérément changer.

Le rassemblement – le Council of Independent Colleges Presidents Institute – a commencé par l'annonce qu'il avait atteint sa plus grande taille, avec 851 participants, dont 360 présidents et 175 de leurs conjoints et partenaires. Mais le sujet suivant lors de son événement d'ouverture était un discours liminaire avec un ton différent, car les participants ont entendu parler des tendances démographiques qui pèsent lourdement sur leurs perspectives financières et d'inscription.

Certes, toutes les institutions présentes à la conférence ne sont pas soumises à des contraintes financières ou d'inscriptions. Certains participants ont signalé leurs plus grandes campagnes de collecte de fonds jamais réalisées ou de grands succès ayant attiré des étudiants grâce à des campagnes de marketing, de recrutement et de tarification intelligentes.

Pourtant, la conférence est fortement peuplée de représentants de petits collèges privés non riches qui attirent la plupart de leurs étudiants localement. Ils sont exactement le type d'établissement le plus susceptible de rencontrer des problèmes d'inscription ou d'équilibrer les livres. Et au cours des dernières années, CIC a offert plus de programmes pour les aider à répondre à leurs préoccupations.

Même si de nombreux participants reconnaissent les problèmes du secteur, ils ressentent un décalage entre la valeur qu'ils offrent aux étudiants et ce qu'ils considèrent comme un récit public les attaquant injustement comme inabordables et déconnectés.

«Le public, les journalistes et les responsables ont douté de la valeur de nos institutions manifestement efficaces», a déclaré le président du CIC, Richard Ekman, à l'ouverture de la conférence samedi. «La restauration de la confiance du public dans l'enseignement supérieur et dans les collèges privés doit donc être une priorité absolue pour nous tous ici. Nous savons que cela nécessite plus que de réfuter nos détracteurs point par point, même si nous devons nous efforcer sans relâche de corriger de faux faits. »

Ekman a été suivi par Nathan Grawe, professeur de sciences sociales au Carleton College au Minnesota et auteur de l'omniprésent livre de 2018 Démographie et demande d'enseignement supérieur (Johns Hopkins University Press). Grawe est devenu un conférencier en demande qui partage les résultats de recherche du livre qui projette que de nombreux collèges auront du mal à inscrire des étudiants d'âge traditionnel dans les années à venir en raison d'une «pénurie de naissances» après la récession.

Une forte baisse du nombre de diplômés du secondaire inscrits dans des collèges régionaux de quatre ans après 2017 devrait plafonner au cours des prochaines années. Mais un retour à la croissance annuelle de la demande du passé semble peu probable pour de tels collèges, et le secteur devrait encore connaître une forte baisse d'ici la deuxième partie de la décennie.

Grawe a exprimé son optimisme en raison de l'énergie constructive que les collèges privés exploitent lorsqu'ils tentent de relever le défi des inscriptions. Il y a d'autres raisons d'être optimistes, comme l'augmentation du nombre d'étudiants de Latinx fréquentant le collège et une population de Latinx qui devient généralement plus riche – offrant une lueur d'espoir aux institutions à court d'argent qui dépendent des revenus de scolarité pour continuer à fonctionner.

Mis à part l'optimisme, Grawe a mis en garde contre l'instinct des gens de doubler leurs vieilles hypothèses lorsqu'ils sont confrontés à des informations désagréables.

"Ils vont essayer d'éviter", a-t-il dit. «Et il s'avère que plus vous avez de lettres après votre nom, plus vous êtes susceptible de vous engager dans ce domaine.»

Les présidents ont posé de nombreuses questions sur les projections de Grawe: l'ajout d'étudiants adultes à son analyse changerait-il les perspectives des collèges régionaux? Que se passerait-il si les conditions économiques changeaient, poussant davantage d'étudiants à s'inscrire au collège lorsqu'ils ne pouvaient pas trouver d'emploi? Que se passerait-il si les institutions répondaient aux préoccupations concernant l'abordabilité? Comment pourrait changer l'inscription des diplômés?

Les hypothèses pourraient ne pas changer les perspectives de nombreux collèges qui dépendent fortement des populations locales de 18 à 24 ans. D'un point de vue stratégique, cependant, ils pourraient avoir un sens pour les présidents qui tentent de préparer les institutions pour la prochaine décennie.

"Lorsque vous êtes sur ce plateau, vous êtes dans un monde différent", a déclaré Grawe. «Vous êtes dans quelque chose d'un monde de pénurie, où il n'y a pas seulement plus d'étudiants que vous pouvez recruter. Nous devons donc penser différemment. »

Au cours des séances et des conversations tout au long de la conférence, les présidents ont démontré certaines des façons dont ils essaient de se préparer pour l'avenir. Ils ont discuté des partenariats d'entreprise, de la sensibilisation des apprenants adultes et de la recherche de moyens de mieux répondre aux besoins des élèves. Certains ont discuté des défis à relever pour les institutions rurales, comme l'isolement et le développement économique régional.

Les présidents ont également été encouragés lundi par les employeurs qui avaient besoin de la pensée critique et des compétences d'apprentissage sur lesquelles leurs institutions mettent l'accent.

Et ils ont entendu un leader mondial de l'enseignement supérieur qui voit des opportunités chez les étudiants internationaux. Mariët Westermann, vice-chancelière de l'Université de New York à Abu Dhabi et ancienne vice-présidente exécutive pour les programmes et la recherche à la Fondation Andrew W. Mellon, a évoqué dimanche une déconnexion entre le stress ressenti par les petits collèges aux États-Unis et la demande croissante d'éducation dans les régions. comme l'Afrique, le Moyen-Orient et l'Inde.

"Tout ce que j'entends est un besoin non satisfait, par rapport aux États-Unis, nous nous dirigeons évidemment vers une situation où nous avons un taux de natalité trop bas pour remplir nos sièges", a déclaré Westermann. «Je pense donc qu'il y a une opportunité à venir, peu importe ce qui se passe dans notre paysage politique.»

Elle a toutefois reconnu de vastes défis.

"Alors que la citoyenneté mondiale – cette idée de citoyenneté mondiale – semble un idéal nécessaire pour une planète aussi sous la contrainte qu'elle l'est, l'éclat de cette idée s'est un peu dissipé ces dernières années", a-t-elle déclaré.

En effet, parler d'opportunité contrastait avec les insécurités, les inquiétudes et l'inconfort de certains présidents. Une session sur la constitution d'une équipe dirigeante pour les institutions en difficulté a été très suivie. Les présidents ont grillé les membres de la presse au sujet des propositions de collège gratuites des candidats démocrates à la présidentielle et sur ce que certains considèrent comme un récit public injuste sur la dette étudiante hors de contrôle.

Les présidents ressentent sans doute le stress de forces beaucoup plus importantes que leurs propres institutions qui pèsent sur les collèges privés, régionaux et non riches. Ces forces comprennent l'inégalité des revenus, un public soudainement sceptique, des décideurs méfiants et, certains chuchotent dans des conversations privées, des campus où la complaisance domine. Certains conseils ou membres du corps professoral souhaitent revenir sur le passé, a confié un président. Mais le passé ne revient pas.

Dans ces conditions, il n'est pas surprenant que les mandats présidentiels se soient raccourcis. Ces mandats de courte durée posent un défi aux présidents eux-mêmes et aux conseils chargés de guider les institutions au fil du temps.

La séance plénière de clôture a permis de déterminer qui est responsable de l'amélioration des conditions financières dans les collèges lorsque le taux de rotation présidentielle est élevé.

«Je pense que lorsque les présidents sont en rotation, le conseil d'administration a un ensemble de responsabilités différent de celui qu'il avait lorsque vous aviez des présidents à long terme», a déclaré Lawrence M. Schall, président de l'Université Oglethorpe à Atlanta. Schall est une exception à la tendance à la réduction des mandats, ayant été président d'Oglethorpe depuis 2005 et prévoyant de démissionner en juin.

Tout le monde ne serait pas d'accord pour dire que les conseils devraient pousser à des changements dans les périodes de roulement présidentiel. Certains préféreraient que les conseils habilitent les présidents à apporter eux-mêmes des changements.

Par ailleurs, certains s'opposent à l'utilisation des finances comme seul marqueur de la santé institutionnelle.

«Pour moi, c'est la mission qui anime la santé de l'organisation», a déclaré Mary Dana Hinton, présidente du Collège de Saint Benoît au Minnesota.

Les missions varient considérablement selon les institutions, tout comme les conditions sur le terrain. On pourrait dire que, autant qu'ils partagent, les petits collèges privés doivent surmonter les déconnexions entre eux afin de trouver des stratégies qui fonctionneront pour tous.

Par conséquent, relever les défis de la prochaine décennie est un problème difficile et compliqué. Hinton a peut-être résumé le mieux:

"Je ne peux pas penser à une seule question dans l'enseignement supérieur en ce moment pour laquelle il y a une réponse parfaite."