Les législateurs de Floride lancent une enquête sur "l'étendue de l'ingérence étrangère dans la recherche financée par les contribuables" dans les instituts de recherche de l'État, dans ce qui semble être la première enquête de ce type au niveau de l'État. L'enquête au niveau de l'État se déroule en parallèle avec des enquêtes similaires du Congrès et des agences de recherche nationales sur la menace de vol de propriété intellectuelle par des acteurs étrangers.

Le président de la Chambre de la Floride, José R. Oliva, un républicain, a annoncé la création d'un nouveau comité qui mènera l'enquête en décembre. Il a cité dans son annonce «des révélations récentes» concernant le Moffitt Cancer Center autonome.

Le PDG de Moffitt et le directeur du centre ont démissionné en décembre pour ce que le centre de cancérologie a qualifié de «violations des règles sur les conflits d'intérêts par le biais de leurs travaux en Chine». Moffitt a déclaré que son examen de la conformité «a également entraîné la séparation de quatre chercheurs supplémentaires.

Moffitt a déclaré avoir lancé son examen des liens des chercheurs avec la Chine après que les National Institutes of Health aient mis en garde contre les efforts déployés par des acteurs étrangers pour influencer ou compromettre les chercheurs américains. L'examen du centre de cancérologie s'est concentré sur la participation des individus au programme Thousand Talents, un programme de recrutement de talents scientifiques parrainé par le gouvernement chinois.

"Nous ne voulons pas être dans une position où le contribuable de la Floride subventionne par inadvertance la recherche et le développement pour un pays étranger", a déclaré Chris Sprowls, président désigné et président du comité bipartite, qui tiendra sa première audition plus tard cette mois.

La plupart des fonds de recherche financés par les contribuables et versés dans les universités proviennent du gouvernement fédéral, mais Sprowls a soutenu que les États ont un rôle de surveillance important.

"Ces institutions ont été créées et financées par l'État de Floride, nous avons donc un rôle de surveillance pour nous assurer que les fonds que nous investissons dans ces institutions vont à la recherche, sont des choses qui sont là pour profiter aux Floridiens, aux Américains, et de ne pas subventionner le développement de la propriété intellectuelle pour les gouvernements étrangers ", a déclaré M. Sprowls.

Il a ajouté: «Je pense que c'est une occasion unique pour l'État et le gouvernement fédéral de travailler ensemble, de déterminer quel est l'État le mieux placé pour le faire, peut-être que le gouvernement fédéral ne l'est pas, et d'essayer de combler ces lacunes et de trouver avec un plan qui garantit que ces institutions ont le niveau de vigilance que nous voulons qu’elles aient. »

Les organes du Congrès, les agences de recherche fédérales et le Federal Bureau of Investigation se sont également penchés sur ces questions.

En novembre, un sous-comité sénatorial américain a publié un rapport sur le Thousand Talents Plan, qu'il décrit comme l'un des quelque 200 programmes de talents gérés par le gouvernement chinois qui "incitent les individus engagés dans la recherche et le développement aux États-Unis à transmettre les connaissances et la recherche" ils gagnent ici en Chine en échange de salaires, de financements pour la recherche, d'espace de laboratoire et d'autres incitations. "

Le sous-comité a constaté que certains participants au programme "avaient délibérément omis de divulguer leur affiliation aux plans de recrutement de talents chinois aux institutions américaines et aux agences de subvention américaines. Dans certains cas, les membres du TTP ont reçu des subventions américaines et chinoises pour des recherches similaires, établies" des laboratoires fantômes en Chine pour mener des recherches parallèles et voler des capitaux et des biens intellectuels. Les agences gouvernementales américaines ont également découvert que certains membres du TTP utilisaient leur accès aux informations de recherche pour fournir à leur employeur chinois des informations importantes sur les premières étapes de la recherche. "

Le NIH a également sévi contre les chercheurs pour avoir omis de divulguer leurs liens avec l'étranger. En octobre, l'agence a indiqué qu'elle avait enquêté sur au moins 180 scientifiques dans plus de 65 institutions pour avoir enfreint les politiques exigeant la divulgation des liens étrangers. L'enquête du NIH s'est également concentrée sur le plan des mille talents.

Les responsables de l'université disent qu'ils ont pris des mesures proactives en réponse aux préoccupations exprimées par le NIH et d'autres agences fédérales. Steve Orlando, un porte-parole de l'Université de Floride, a déclaré que l'université "maintient un programme solide et vigilant pour protéger notre technologie et notre propriété intellectuelle contre toute influence étrangère indue". Il a déclaré que bien que "des programmes et des processus de longue date soient en place pour gérer ces défis", l'université a récemment pris un certain nombre de mesures supplémentaires en réponse aux préoccupations du NIH, de la National Science Foundation, du ministère de la Défense et des membres du Congrès. .

Orlando a déclaré que ces étapes comprennent des efforts de sensibilisation et de communication axés sur les obligations de divulgation. La Floride a également mis au point un nouveau processus international d'évaluation des risques qui, selon Orlando, "prévoit le filtrage des activités avec des institutions étrangères, ainsi qu'une évaluation des conflits d'intérêts ou des engagements, et approuve ou refuse l'activité".

"Depuis la mise en œuvre de ce processus, à quelques exceptions près, l'université n'approuve pas la participation à des programmes de talents étrangers en tant qu'activité extérieure", a déclaré Orlando.

"Les universités veulent vraiment faire la bonne chose", a déclaré Gary K. Ostrander, vice-président de la recherche à la Florida State University. "Nous voulons protéger la propriété intellectuelle. Les professeurs développent des inventions, ils divulguent les inventions, les universités obtiennent des brevets. Les universités perdent certainement si leurs brevets et leur technologie sont divulgués aux gouvernements étrangers de manière inappropriée, et il n'y a alors aucun marché d'aucune entreprise pour leur technologie. . Il n'y a aucune résistance que je sache de la part des universités de recherche à travailler avec le gouvernement fédéral, avec les gouvernements des États, avec tous ceux qui sont préoccupés par cela, d'une manière positive et productive. "

"Le souci", a ajouté Ostrander, "serait que les agences étatiques pourraient être très bien intentionnées et mettre en place des couches supplémentaires de bureaucratie qui seraient peut-être redondantes avec ce que les agences fédérales font déjà, et cela pourrait rendre la tâche très difficile à faire le travail, faire la recherche. "

En effet, alors que la Floride lance son enquête, les dirigeants des associations nationales ont mis en garde contre une surveillance potentiellement redondante aux niveaux étatique et fédéral.

"Alors que les gouvernements des États considèrent leur rôle dans le soutien des universités publiques dans cette entreprise, nous encourageons les assemblées législatives et les agences des États à examiner attentivement les orientations et les directives qui ont déjà été fournies par les agences fédérales, le Congrès et le Bureau de la politique scientifique et technologique de la Maison Blanche, ", a déclaré Peter McPherson, président de l'Association of Public and Land-grant Universities. "Nous mettons en garde respectueusement contre une nouvelle surveillance étatique qui pourrait faire double emploi et entrer en conflit avec les processus fédéraux."

Tobin Smith, vice-président chargé des politiques à l'Association of American Universities, a déclaré que c'était la prérogative des législateurs de l'État de Floride d'examiner cette question. Il a cependant ajouté: "J'espère qu'ils essaieront de comprendre ce qui est déjà fait au niveau fédéral, ce que les universités font dans ce domaine, et le travail qui se fait avec des agences clés telles que NIH et NSF et d'autres organismes de financement."

"Et l'autre point important à propos de Moffitt est que le système fonctionnait efficacement", a déclaré Smith. "La prise de conscience a été renforcée … En allant de l'avant, je pense que vous verrez que les chercheurs réfléchiront à deux fois si certaines relations sont celles qu'ils souhaitent nouer."

En même temps, Smith a souligné la valeur des collaborations réciproques et l'importance que la science américaine continue de bénéficier des talents étrangers. "J'espère juste – comme nous encourageons au niveau fédéral avec les membres du Congrès – qu'en y regardant de près, ils ne feront pas de mal", a-t-il déclaré.