Un récit a émergé au cours des dernières années selon lequel la majorité des étudiants fréquentent le collège pour trouver un emploi. Selon l’Université de Californie, l’enquête annuelle de Los Angeles sur les étudiants de première année qui entrent dans des collèges et universités de quatre ans, environ 85% disent qu’ils partent pour trouver un emploi. Cela représente une augmentation par rapport aux deux tiers environ dans les années 1970, bien qu'en légère baisse par rapport à son sommet de 2012.

Des débats ont ensuite éclaté sur les pages de Inside Higher Ed et d'autres médias d'information pour savoir si et comment les collèges devraient réagir. Les collèges devraient-ils se refaçonner comme des voies d'accès à l'emploi, ou devraient-ils se tenir à l'écart de l'accent mis sur les rendements économiques et renforcer leur rôle de parangons d'une éducation aux arts libéraux équilibrée et fondamentale?

Les recherches que nous avons menées au cours des dernières années montrent cependant que le récit selon lequel les étudiants vont au collège simplement pour obtenir un emploi n'est pas aussi bien rangé. Le processus décisionnel est beaucoup plus compliqué.

Une simple enquête passe à côté de la complexité de ce qui motive les choix des gens. Lorsqu'ils sont confrontés à un ensemble de réponses possibles, les gens remplissent souvent ce qu'ils pensent être censés dire – ou, dans ce cas, ce que leurs parents pourraient dire – même si cela ne correspond pas pleinement à leurs raisons. Souvent, un ensemble de réponses ne contient pas ce qui pousse quelqu'un à prendre une décision – ou il manque les multiples raisons pour lesquelles les gens choisissent quelque chose.

Plutôt que de sonder les gens et d'enregistrer les réponses qu'ils cochent, il est beaucoup plus important de regarder ce que les gens font réellement. Observer les compromis que les gens font – ce qu'ils priorisent dans le feu de l'action – ainsi que le langage qu'ils utilisent dans la conversation pour décrire leurs actions, fournit des indices beaucoup plus importants sur ce qui les pousse à fréquenter le collège ou à choisir une institution sur un autre.

Au cours des dernières années, nous avons recueilli et analysé plus de 200 histoires détaillées d'étudiants prenant la décision de fréquenter une forme quelconque d'études postsecondaires dans le but de comprendre ce qui les poussait à s'inscrire.

Nous avons découvert que les gens choisissent l'université pour cinq raisons principales:

  1. Pour entrer dans leur meilleur collège;
  2. Pour faire ce que l'on attend d'eux;
  3. S'en aller;
  4. Pour l'intensifier; et
  5. S'étendre.

Nous ne suggérons pas que l'obtention d'un emploi ne fait pas partie de ces raisons. Nous disons plutôt que l'explication selon laquelle les étudiants vont principalement à l'université pour obtenir un emploi est malheureusement incomplète.

Par exemple, les étudiants qui cherchent à entrer dans leur meilleur collège ou université veulent souvent avoir accès à un réseau et à des opportunités d'entrée de gamme qui mèneront à un emploi bien rémunéré à l'avenir. Mais leur motivation de conduire est beaucoup plus liée à l'entrée au collège, moins à ce que le collège les aidera à faire ou à atteindre. Ces étudiants sont influencés par tout, de l'opportunité de vivre l'expérience du «collège classique» sur un magnifique campus de briques et de mortier à l'opportunité de se réinventer parmi de nouvelles personnes dans un lieu prestigieux très apprécié.

Les étudiants qui vont au collège parce que c'est ce qu'on attend d'eux, pour s'éloigner d'une autre circonstance de leur vie ou pour être acceptés par leur meilleure institution ne savent souvent pas vraiment ce qu'ils veulent ensuite dans leur vie. Ils ont de gros angles morts, car ils ne savent pas ce qu'ils ne savent pas. Et aujourd'hui, peu d'adolescents parmi eux ont même occupé un emploi. Les établissements d'enseignement supérieur doivent aider ces étudiants à développer et approfondir leur compréhension de qui ils sont en les aidant à élargir leurs horizons, à construire des passions et à trouver leur objectif actuel. Cela semble assez proche de ce que les collèges et universités traditionnels ont toujours offert et ont considéré comme leur objectif.

Cela ne signifie pas que ce processus de développement personnel ne devrait pas, en fin de compte, amener les étudiants à quitter l'université préparés à la vie et capables de trouver des emplois bien rémunérés – étant donné le prix élevé de la fréquentation, ce n'est pas réaliste. C'est que ces choses ne peuvent pas être vues comme en désaccord les unes avec les autres dans tous les cas.

Au cours des dernières années, de nombreux collèges communautaires ont lancé des programmes de parcours guidés qui tentent de repenser l'ensemble de l'expérience collégiale, en commençant par aider les étudiants à identifier leurs objectifs de carrière au début du programme. Ils proposent ensuite des cartes claires qui guident les étudiants tout au long de leur cursus afin que ces étudiants, par exemple, ne suivent pas des cours qui ne comptent pas pour leur diplôme.

Pour les étudiants qui cherchent à faire des études collégiales pour les aider à passer au niveau supérieur et à avoir une certaine clarté sur ce qu'ils cherchent à faire après avoir obtenu leur diplôme, un programme de parcours guidé qui les guide à travers un ensemble clair et fixe d'expériences d'apprentissage vers le résultat souhaité peut être idéal. Le choix qui compte pour les étudiants est le programme à suivre; ils sont heureux de laisser le programme choisir les cours individuels à suivre une fois inscrits.

Mais pour les étudiants qui vont au collège, par exemple, pour s'évader, les programmes de parcours guidés sont probablement insuffisants. De nombreuses institutions offrant de tels programmes acceptent toujours les étudiants dans une «méta majeure» spécifique et les aident ensuite à déterminer quel programme au sein d'un groupe d'options sera le meilleur. Ces étudiants ne sont probablement pas préparés à décider quelle méta-major leur convient. Au lieu de cela, ils seraient mieux servis par une série d'expériences courtes et immersives dans une gamme de domaines pour les aider à commencer à comprendre ce qu'ils aiment et n'aiment pas et quelles sont leurs forces. Offrir des cours détachés de ces expériences peut ne pas suffire.

Comprendre cette nuance peut aider à comprendre pourquoi les programmes de parcours guidés semblent obtenir en moyenne de meilleurs résultats que les programmes universitaires traditionnels des collèges communautaires, mais aussi pourquoi les données suggèrent que de telles structures ne fonctionnent pas pour tout le monde.

Nos résultats appellent également l'attention sur un point plus large. Lorsque les gens disent que les étudiants vont au collège pour trouver un emploi, cette déclaration ignore une quantité importante de subtilités qui varient en fonction de la situation spécifique d'un étudiant. Il dénature également ce qui, en fait, pousse de nombreux étudiants à choisir le collège. Et cela induit ceux d'entre nous dans l'enseignement supérieur dans un débat rempli de fausses dichotomies qui servent à la fois les étudiants et nos établissements.