"Les démocrates sont anti-vie, anti-deuxième amendement, anti-liberté et même anti-business", a déclaré mardi le président de la Liberty University, Jerry Falwell Jr., lors d'une conférence de presse. "Maintenant, ils font encore plus de dégâts en rendant plus difficile pour les étudiants les plus nécessiteux de l'État de financer leurs études."

Ce discours s'est terminé avec Falwell invitant les comtés conservateurs de Virginie, où se trouve Liberty, à se séparer de l'État et à rejoindre la Virginie-Occidentale, qui a un leadership plus conservateur.

Falwell a déjà attiré l'attention pour ses commentaires sur les tarifs conservateurs plus typiques – les commentaires du président Trump, les armes à feu, l'avortement et l'immigration – mais cette partie de son discours était axée sur une question plus spécifique: la proposition de Ralph Northam, gouverneur démocrate de Virginie, dans son budget 2020, pour resserrer les conditions d'admissibilité au programme de bourses d'aide aux frais de scolarité de l'État afin d'exclure les étudiants de Virginie qui suivent des cours en ligne.

Le programme de subventions donne généralement une aide aux frais de scolarité aux résidents de Virginie qui choisissent de fréquenter des universités privées à but non lucratif du Commonwealth, y compris Liberty. Les étudiants qui suivent des cours en ligne ont été éligibles à recevoir le même montant de subvention que les étudiants résidentiels.

L’inscription de Liberty comprend environ 100 000 étudiants dans des programmes en ligne, bien que tous ne soient pas des étudiants résidant en Virginie. Falwell a déclaré que la proposition toucherait environ 2 000 étudiants de Liberty.

Dans une interview au début du mois, Falwell a déclaré que la question était un exemple de démocrates à Richmond punissant Liberty pour son leadership ouvertement conservateur.

Le bureau de Northam a déclaré que le problème concernait plutôt les différents coûts des programmes en ligne et résidentiels. Pour les étudiants en établissement, Northam souhaite étendre le programme en augmentant les bourses annuelles de 3 400 $ par étudiant à 4 000 $.

"Le programme TAG a pour but d'aider à compenser et à compenser les frais de scolarité, notamment les frais de brique et de mortier associés à la fréquentation du collège", a déclaré un porte-parole du bureau de Northam par courrier électronique. «Les programmes en ligne, de par leur nature même, n'entraînent pas la même myriade de coûts physiques.»

Le bureau du gouverneur a souligné que le projet de budget investit dans d'autres programmes pour aider les étudiants sous-représentés à financer le collège.

«Le gouverneur Northam a fait de sa priorité d'élargir l'accès à une éducation abordable et de haute qualité», a déclaré le porte-parole. «C'est pourquoi son budget comprend des investissements importants dans un collège communautaire sans frais de scolarité, une aide financière en fonction des besoins pour les étudiants et un soutien aux universités et collèges historiquement noirs de Virginie.»

Stephanie Hall, membre de la Century Foundation, un groupe de réflexion qui a critiqué l'apprentissage en ligne dans le passé, a déclaré que l'aide aux frais de scolarité ne devrait pas aller vers des programmes de qualité inférieure.

"La proposition du gouverneur Northam indique que son bureau veut s'assurer que l'argent de l'État est affecté à des programmes approuvés de qualité", a-t-elle déclaré par e-mail. «Bien qu'elle reçoive le plus d'argent TAG de tous les établissements privés de Virginie, la Liberty University dépense le moins pour l'enseignement – seulement 26 cents pour chaque dollar de scolarité pris. D'autres collèges privés de l'État, avec des dotations plus petites, parviennent à dépenser plus pour l'enseignement en proportion des revenus de scolarité. "

Si le budget proposé entre en vigueur tel qu’écrit et que les inscriptions à Liberty restent stables, l’université sera toujours le plus grand bénéficiaire de subventions d’aide aux frais de scolarité de l’État.

À l'Université Regent, une autre université chrétienne située en Virginie, environ 70% des heures de crédit gagnées par les étudiants sont effectuées en ligne.

Les responsables de Regent ont exprimé leur gratitude pour l'expansion du programme de bourses pour les étudiants résidentiels, mais ont déclaré que la justification du gouverneur pour exclure les étudiants en ligne ne tient pas compte du fait que les étudiants en ligne sont souvent confrontés à des défis économiques plus importants que leurs pairs résidentiels.

"Le prix des frais de scolarité en ligne peut être inférieur pour un certain nombre de raisons", a déclaré Gerson Moreno-Riaño, vice-président exécutif pour les affaires académiques chez Regent. «Mais cela ne signifie pas que cette population ne fait pas face à des défis économiques importants en raison de son origine démographique et sociale.»

Liberty a déclaré que 26% de ses étudiants sont issus de groupes minoritaires, dont 65% issus de milieux à faible revenu.

Le plan nuirait le plus aux militaires, aux minorités et aux étudiants à faible revenu, a déclaré Falwell. «Les étudiants de Virginie que les démocrates élitistes attaquent sont ceux qui ont le plus besoin d'aide.»