Pour lancer la nouvelle année, l'Université Queen's de Belfast a annoncé que l'ancienne sénatrice et secrétaire d'État américaine Hillary Clinton serait sa nouvelle chancelière. Clinton sera la première femme à occuper ce poste. Queen's est une université du Russell Group – l'équivalent britannique de l'Association of American Universities – et généralement considérée comme l'université la plus prestigieuse d'Irlande du Nord.

La décision de nommer Clinton représente un exemple à suivre pour les collèges et universités américains. En prenant cette mesure, Queen's double ses principes et fait pression pour la réconciliation dans une partie difficile du monde.

Contrairement aux États-Unis, où le titre de chancelier fait le plus souvent référence au directeur général d'une université ou d'un système universitaire, au Royaume-Uni, dans d'autres pays du Commonwealth et dans certaines institutions anglophiles américaines comme le College of William & Mary, le chancelier est principalement une figure de proue avec peu de responsabilités en ce qui concerne la gouvernance quotidienne de l'institution. Des membres de la famille royale, des célébrités, des musiciens et des acteurs célèbres ont servi de chanceliers. Avec autant de célébrités anglo-irlandaises certainement disponibles pour le rôle, la décision de nommer un politicien américain peut sembler surprenante. Il représente cependant une décision politique astucieuse de la part d'une université qui tente de promouvoir la gouvernance démocratique et l'unité civique dans son pays.

Alors que Clinton est une figure de division aux États-Unis, son travail en Irlande du Nord fait d'elle un héros pour beaucoup dans ce pays. Sa sélection pour le rôle est une poussée symbolique vers l'unité pour un pays qui a passé si longtemps sous le spectre de la violence. Bien que Clinton ne soit pas universellement aimée à Belfast (certains politiciens évangéliques conservateurs et groupes d'intérêts pro-vie décrient sa position sur les droits à l'avortement), elle représente une époque où un pays tout entier met de côté ses différences au nom de la paix et de la prospérité. L'Irlande du Nord a besoin aujourd'hui de ce type d'unification.

Après trois ans de dysfonctionnement du gouvernement, les principaux partis politiques d’Irlande du Nord sont parvenus à un accord pour rouvrir le gouvernement à Stormont, l’équivalent national de Capitol Hill. Alors que l'Irlande du Nord abrite de nombreux partis politiques, tous les principaux, à l'exception du parti de l'Alliance de centre-gauche, se divisent en deux catégories: les partis nationalistes, qui cherchent à ce que l'Irlande du Nord se joigne à la République d'Irlande au sud, et les partis unionistes, qui croient L'Irlande du Nord devrait rester un pays constituant du Royaume-Uni. L'Accord du Vendredi Saint, qui a mis fin à quatre décennies de violence connues sous le nom de «troubles», exige également que les plus grands partis nationalistes et unionistes entrent au gouvernement ensemble, tandis que les petits partis servent d'opposition. En effet, les partis les plus loyaux des partis unionistes et nationalistes sont obligés de partager le pouvoir et les objectifs politiques. Lorsque les deux plus grands partis nationalistes et unionistes ne peuvent pas travailler ensemble, tout le gouvernement s'effondre.

Un scandale impliquant un programme d'énergie renouvelable sans contrôle des coûts, la santé en déclin et la mort prématurée du chef de l'IRA est devenu un politicien pacifique Martin McGuinness, la politique entourant le Brexit et la partisanerie austère dans les communautés nationalistes et unionistes ont contribué à un dysfonctionnement de l'État à Stormont qui fait que Le Congrès américain a l'air pondéré et pratique. L'Irlande du Nord détient désormais le record de la nation avec la plus longue période de paix passée sans gouvernement.

Clinton, cependant, remonte à une époque où les membres des deux communautés mettaient de côté leurs différences pour rechercher la paix et la prospérité. Lorsque son mari était président, elle a joué un petit rôle dans le processus de paix. Alors que certains remettent en question l'étendue de ses contributions à la paix, McGuinness l'a qualifiée de «véritable amie» en Irlande du Nord. Personne ne conteste qu'elle ait attiré l'attention internationale sur le rôle des femmes dans le processus de paix et qu'elle ait passé plus de temps à Belfast que le président Clinton dans la perspective de l'accord du Vendredi Saint. En tant que secrétaire d'État, elle a ouvert l'hôtel de ville de Belfast récemment rénové.

Au cours des années qui ont suivi, elle a défendu la réconciliation et s'est récemment engagée dans une discussion sur la manière dont le Brexit pourrait raviver les tensions sectaires. Elle a dit un jour dans un discours au gouvernement d'Irlande du Nord, aujourd'hui disparu, "l'Irlande du Nord est un exemple au monde de la manière dont même les plus ardents adversaires peuvent surmonter les difficultés pour travailler pour le bien commun et pour le plus grand bien".

Il ne fait aucun doute que la décision de nommer Clinton chancelier est une décision politique. Bien qu'il renforce le profil international d'une université de premier plan cherchant à recruter des étudiants internationaux, le choix de Clinton envoie également un message fort et clair aux politiciens du pays qu'ils doivent s'engager à un gouvernement réactif et stable. Il représente une université qui tente de demander des comptes au gouvernement. La décision est remarquable. Alors que tant d'institutions financées par les fonds publics dans le monde essaient de se détourner de la politique, pourquoi l'Université Queen's se lance-t-elle directement dans la mêlée?

Sauter dans la mêlée fait tout simplement partie du caractère institutionnel de Queen's. Avec l'Université d'Ulster, une université complète innovante dans une autre partie de Belfast connue pour ses programmes de justice transitionnelle, Queen's a longtemps servi d'incubateur pour l'engagement intercommunautaire. Par exemple, le travail de son Center for Shared Education a récemment reçu les honneurs convoités de la reine Elizabeth II. Les principes développés par ce centre sont utilisés dans les pays sortant d'un conflit et les zones de grande ségrégation à travers le monde – y compris Tel Aviv, Los Angeles et les Balkans – pour rassembler des étudiants issus de milieux différents pour apprendre. La sélection de Clinton correspond à la philosophie de l'institution.

Les collèges et universités américains ont de bonnes raisons de se détourner de la politique, car cela pourrait limiter leurs capacités à atteindre leur double objectif d'enseigner à la prochaine génération et de repousser les frontières de la recherche scientifique. Avec un soutien en baisse parmi les électeurs républicains et la menace de financement des programmes éducatifs politiquement chargés, de nombreux établissements d'enseignement supérieur ont adopté la position qu'une activité politique moins ouverte est la voie vers une plus grande sécurité institutionnelle.

Pourtant, il arrive que le moment politique et la capacité institutionnelle s'alignent de telle sorte que se tenir à l'écart limite la capacité d'une université à atteindre un troisième objectif sous-estimé des établissements d'enseignement supérieur de classe mondiale: développer une citoyenneté éduquée aux fins de l'engagement démocratique. En nommant simplement Clinton chancelier, l’université a jeté un œil mondial sur le processus de paix démocratique en Irlande du Nord, sans limiter la capacité de l’université à effectuer des recherches de pointe ou à enseigner à des étudiants brillants. Il sert d'exemple à tous les établissements d'enseignement supérieur à considérer, sinon à suivre.