Pendant des décennies, les étudiants de l'Evergreen State College à Olympia, Washington, ont eu le pouvoir de forger leurs propres voies d'étude. Le collège n'a pas de majors, pas de départements académiques et pas de notes. Pour les «écologistes», l'accent a toujours été mis sur l'apprentissage interdisciplinaire et autodirigé.

Mais les inscriptions à Evergreen ont commencé à baisser après la fin de la crise financière. Certes, de nombreux collèges sont confrontés à un faible taux d'inscription en raison de la baisse des taux de natalité qui a entraîné moins d'Américains d'âge collégial traditionnel. Mais à Evergreen, les inscriptions ont chuté de 1000 étudiants depuis 2017, à environ 2900, ce qui indique que quelque chose d'autre pourrait être en jeu. Bien sûr, la forte tendance progressiste sur le campus pourrait être un refus pour certains, en particulier après que les manifestants étudiants ont fait des nouvelles nationales en 2017 pour avoir occupé le bureau du président et avoir appelé à un limogeage d'un professeur.

Mais une partie de la baisse des inscriptions a précédé ces événements, ont déclaré des responsables, ce qui les a amenés à croire que d'autres facteurs étaient à l'origine de la baisse. Cette année, le collège apporte quelques changements académiques que l'administration espère pouvoir aider à recruter des étudiants et – surtout – à les retenir.

Désormais, les cours ont été réorganisés autour de 11 «filières d'études», avec des thèmes comme l'économie politique, les mathématiques et l'informatique, l'alimentation et l'agriculture, et les programmes amérindiens et indigènes. Tous les cours seront désormais marqués de leur niveau, d'introduction à avancé. Le collège, qui a traditionnellement un programme qui change chaque année, va maintenant s'engager dans un plan d'offre quinquennal. La Fondation Andrew W. Mellon a versé des subventions totalisant 800 000 $ pour effectuer les changements.

Nouveaux étudiants, nouvelles préférences

George Bridges, président du collège, a déclaré que la population étudiante d'Evergreen souhaite désormais sortir du collège des choses différentes de celles des étudiants qui ont peut-être fréquenté Evergreen au cours des dernières décennies. Le taux d'acceptation d'Evergreen est d'environ 97%. La population étudiante compte désormais un nombre élevé d'étudiants de première génération et d'anciens combattants. Environ la moitié de tous les étudiants sont transférés des collèges communautaires.

«Ils ont une vision très différente de ce que serait le collège et ont des besoins différents», a déclaré Bridges. "Ils veulent quitter Evergreen avec un diplôme qu'ils peuvent utiliser dans une carrière, sur un marché", et cela s'explique par les employeurs. Les étudiants qui ont assisté au cours des dernières décennies ont grandi dans un climat économique différent, a-t-il dit, et ne recherchaient pas de tels résultats spécifiques.

Parmi les étudiants qui quittaient le collège avant l'obtention du diplôme, la majorité est partie après seulement un an. Lorsque l'administration a interrogé ces étudiants, beaucoup ont exprimé leur incertitude quant au programme. Ils n'étaient pas sûrs que les cours qu'ils voulaient seraient offerts et s'ils pouvaient entrer dans ces cours pour poursuivre des études avancées dans un domaine particulier.

Bridges a retracé une partie de l'anxiété liée à la carrière jusqu'à la Grande Récession, affirmant que les étudiants qui regardaient leurs familles se retrouver sans emploi se demandaient en particulier ce que leurs études universitaires pouvaient leur apporter.

«Nous vivons et travaillons dans un monde où les arts libéraux ont décliné en faveur de ceux qui fréquentent l'enseignement supérieur», a déclaré Bridges.

Planifier le programme à l'avance donnera aux étudiants une certitude qu'ils peuvent atteindre leurs objectifs, a-t-il déclaré. Les parcours, que les étudiants ne sont pas du tout obligés de suivre, permettront à ceux qui veulent se spécialiser et à ceux qui veulent explorer de réaliser leurs objectifs. Les changements ne signifient pas qu'Evergreen s'éloigne de ses racines ou de sa mission, a-t-il souligné. Le collège est encore un espace où les étudiants peuvent apprendre de manière autonome et synthétiser différentes disciplines. L'enseignement en équipe, où des professeurs de différentes disciplines collaborent à un cours, est encore très courant.

Jennifer Drake, prévôt d'Evergreen, arrivée en 2017, a déclaré que la prévisibilité accrue et les voies d'apprentissage font partie d'un engagement envers l'équité pour le collège. Les étudiants sont désormais plus susceptibles d'équilibrer leur travail et leurs engagements personnels, a-t-elle déclaré.

De même, la création de voies d'accès à un travail avancé, a-t-elle déclaré, peut garantir un accès équitable aux «pratiques à fort impact», ce qui signifie des expériences immersives comme la recherche, les stages ou les études à l'étranger.

"Les étudiants des groupes sous-représentés bénéficient considérablement de ces expériences et n'ont pas toujours un accès équitable à ces expériences", a déclaré Drake, en s'appuyant sur des recherches nationales.

Les responsables ont déclaré que de nombreuses idées pour les changements venaient de la faculté, qui reconnaissait qu'il était impératif d'écouter les préoccupations des étudiants et comprenait que moins d'étudiants signifiait des réductions budgétaires continues. Le collège a supprimé 34 postes au cours des deux dernières années, L'Olympien signalé le mois dernier.

Les changements académiques ont été incorporés dans la convention collective du corps professoral et le corps professoral a voté en faveur du contrat 62 à 8, a déclaré Laurie Meeker, professeure Evergreen en études des médias et coordonnatrice des communications pour le syndicat.

"Ce n'était pas si controversé de notre point de vue en tant que syndicat", a déclaré Meeker. «C’est un moyen d’apporter aux étudiants clarté et cohérence des programmes.»

Meeker et Drake ont tous deux souligné que Evergreen offrira toujours une éducation artistique entièrement libérale et que les arts libéraux ont toujours été une solide préparation à une carrière.

Ed Wingenbach, président du Hampshire College, une institution expérimentale similaire qui a elle-même connu de gros problèmes d'inscription et financiers, a accepté, en s'appuyant sur des données nationales montrant que les employeurs apprécient les compétences conférées par une éducation en arts libéraux.

Mais il a indiqué que les deux collèges, bien que tous deux forts dans leur engagement envers l'apprentissage autonome, diffèrent dans la façon dont ils ont choisi d'essayer de communiquer la valeur de cela aux étudiants. Alors qu'Evergreen se rapproche d'un pouce de l'enseignement traditionnel, le Hampshire, qui réorganise également son programme d'études, s'éloigne de plus en plus.

«[À Evergreen, il semble], ils doivent être en mesure de faire ressembler ce qu'ils font à ce qui est reconnaissable aux futurs étudiants en tant que majeur, comme un moyen par lequel une éducation structurée mène à un résultat qui est clairement défini ", at-il dit," ce qui est parfaitement bien. "

"Plutôt que d'essayer de prendre le modèle autodirigé et autodidacte au Hampshire et de le faire ressembler davantage à une voie traditionnelle, nous essayons de le rendre encore moins comme ça."

Le programme d'études du Hampshire sera réorganisé cet automne en quatre domaines thématiques, dont «le temps et la narration», «les médias et la technologie» et «la justice /».

"Il est important de communiquer aux populations changeantes d'étudiants pourquoi une éducation en arts libéraux vous prépare au monde que vous ne pouvez pas connaître", a déclaré Wingenbach. "La meilleure façon de faire valoir ce cas n'est pas de doubler ce que les gens font déjà."

Dans l'ensemble, les responsables d'Evergreen ont souligné que les changements apportaient plus de clarté et de transparence et correspondaient à ce que les étudiants avaient demandé.

«Il est essentiel de répondre aux commentaires des étudiants», a déclaré Drake. "C'est un impératif éthique."