Une décision rendue cette semaine par un juge fédéral à New York illustre comment certains tribunaux ont, au cours des dernières années, facilité le dépôt de bilan des personnes aux prises avec une dette étudiante paralysante, affirment les défenseurs des consommateurs et les experts juridiques.

Mais alors que des défenseurs comme John Rao, un expert en faillite du National Consumer Law Center, voient la tendance comme positive, ils croient toujours que les lois fédérales doivent être modifiées pour faciliter le règlement des prêts étudiants par la faillite.

Le problème a pris de plus en plus d'importance alors que le nombre d'Américains endettés est passé à environ 45 millions, nombre d'entre eux étant incapables de rembourser leurs prêts. Les avocats ainsi que certains législateurs, y compris la sénatrice Elizabeth Warren, démocrate du Massachusetts qui sollicite la nomination présidentielle de son parti, ont déclaré que les changements apportés à la loi fédérale et aux interprétations juridiques par les tribunaux ont rendu notoirement difficile la libération des prêts étudiants en cas de faillite.

Avant les modifications apportées à la loi fédérale en 1998, ceux qui n'étaient pas en mesure de rembourser les prêts étudiants avaient pu déposer le bilan après cinq ans sans prouver que la dette constituait une «contrainte excessive». Mais après des changements apportés par le Congrès, ceux qui demandaient un redressement par le biais de la faillite pour les prêts étudiants, contrairement à d'autres formes de dette, ils doivent montrer qu'ils satisfont à la norme des difficultés, quel que soit l'âge du prêt.

Le Congrès, cependant, n'a jamais défini ce que signifie une contrainte excessive et n'a pas délégué au Département américain de l'éducation la capacité de le faire. Les tribunaux ont été laissés à établir un test à trois volets pour savoir s'il existe des difficultés: que les emprunteurs ne pourraient pas maintenir un niveau de vie minimal s'ils devaient rembourser les prêts, que la situation continuerait d'exister et que l'emprunteur avait fait un bon -Effort religieux pour rembourser l'argent.

Mais comme Cecelia Morris, juge en chef de la Cour des faillites des États-Unis du district sud de New York, l'a noté dans une décision mardi, les tribunaux ont mis la barre très haut pour répondre à ces tests. À tel point, a-t-elle écrit, «que la plupart des gens (professionnels de la faillite et profanes) croient qu'il est impossible de rembourser les prêts étudiants».

Par exemple, certains tribunaux ont exigé des personnes qu'elles prouvent qu'elles subiront des difficultés à perpétuité, une barre manifestement élevée. "Qu'ils n'ont aucune chance de gagner à la loterie", par exemple, a déclaré Matthew Bruckner, professeur agrégé de droit à l'Université Howard.

Mais au cours des cinq dernières années, certains juges ont adopté une vision plus large de la norme des difficultés pour autoriser la faillite, car ils trouvent davantage de personnes devant les tribunaux qui ne sont pas en mesure de payer des prêts étudiants, a déclaré Rao.

Morris, en accordant à un ancien étudiant en droit, Kevin Jared Rosenberg, un jugement sommaire pour pouvoir déposer le bilan, a interprété les difficultés de plusieurs façons importantes. Elle a constaté, par exemple, que Rosenberg n’avait pas à prouver que le remboursement du prêt serait une épreuve pour toujours, mais seulement pour une partie importante de la période de remboursement. Cette période s'est terminée lorsque la Educational Credit Management Corporation a appelé les 221385 $ que Rosenberg devait encore après avoir obtenu un baccalauréat de l'Université de l'Arizona et un diplôme en droit de la Cardozo Law School de la Yeshiva University. De toute évidence, Rosenberg ne pouvait pas payer.

L'impact de la décision a ses limites. Les autres juges de faillite n’ont pas à suivre l’initiative de Morris.

"Cela ne lie personne", a déclaré Rao. Il s'attend également à ce que la décision soit portée en appel. Ni l'ECMC ni son avocat, Kenneth Baum, n'ont immédiatement renvoyé d'e-mails.

Cependant, Rao a déclaré que la décision pourrait être importante car c'est l'une des nombreuses décisions prises au cours des cinq dernières années pour avoir une vision plus large du respect de la norme des difficultés. D'autres juges qui ont voulu permettre à des personnes de déposer le bilan en raison de leurs dettes de prêt étudiant pourraient voir des décisions comme celle-ci et voir qu'eux aussi peuvent avoir une vision plus large.

Dans un autre cas, a-t-il déclaré, une cour d'appel fédérale de Chicago a statué en 2013 qu'une femme au chômage de 52 ans qui vivait avec sa mère ne pouvait pas rembourser ses prêts étudiants et pouvait déposer le bilan.

Un tribunal inférieur avait rejeté sa pétition en disant que même si la femme – qui vivait de l'aide publique et ne pouvait pas payer même 1 $ par mois dans le cadre d'un plan de remboursement – pourrait être en mesure de faire ses paiements si ses perspectives s'amélioraient un jour. Mais la cour d'appel a jugé que si c'était la norme, personne ne pourrait jamais déposer le bilan car leurs perspectives pourraient s'améliorer un jour.

Pourtant, il semble y avoir un certain élan politique pour changer les normes. En 2018, le ministère de l'Éducation a indiqué qu'il pourrait modifier la norme des difficultés lorsqu'il a sollicité les commentaires du public sur le seuil.

"C'est bien beau", a déclaré Rao. Mais même avec une nouvelle norme, il a déclaré que les emprunteurs devraient toujours aller en justice pour prouver qu'ils atteignaient le seuil. Et ceux qui sont aux prises avec des dettes d'études et qui envisagent de faire faillite ne peuvent généralement pas se payer un avocat.

Le groupe de Rao a plutôt déclaré au ministère que les titulaires de prêts ne devraient pas être autorisés à s'opposer à la libération de la faillite dans certains cas, comme lorsque les emprunteurs bénéficient de la sécurité sociale, ont été déclarés inaptes au travail par le département américain des Anciens Combattants ou s'occupent d'une personne âgée, d'une maladie chronique ou membre de la famille handicapé.

Le NCLC soutient également un projet de loi bipartite proposé en mai dernier. Le projet de loi, que Warren a coparrainé, supprimerait les restrictions actuelles sur la dette étudiante en cas de faillite et traiterait les prêts étudiants comme les autres types de dettes à la consommation.